Nederland overklast honkbalreus Cuba

Nederland is de tweede ronde van de World Baseball Classic begonnen met een zege op Cuba. De finaleronde van het nieuwe WK lonkt.

Het Nederlands honkbalteam is de status van stuntploeg voorbij. Winnen van Cuba is geen verrassing meer. Nee, die tijd is inderdaad geweest, zegt manager Hensley Meulens na de 6-2 overwinning van Nederland op de honkbalgrootmacht. „Wij zijn met Nederland naar de World Baseball Classic gekomen om het toernooi te winnen. En we zijn goed op weg.” De uitblinkende korte stop Andrelton Simmons stelt koeltjes dat Nederland „voortaan altijd” van Cuba zal winnen. „Die zijn we nu gepasseerd.”

De woorden van Meulens en Simmons na een meer dan verdiende zege op Cuba zijn tekenend voor het geloof in eigen kunnen van het Nederlands honkbalteam. Vanaf het eerste moment in de voorbereiding is duidelijk dat de hoofdprijs van het nieuwe WK het doel is. Alles minder dan de beker en het bijbehorende prijzengeld van zo’n drie miljoen euro zou een teleurstelling zijn. Natuurlijk is de overwinning op Cuba een markant moment in de Nederlandse honkbalgeschiedenis, zegt Meulens. „Maar wij wisten waar wij toe in staat zijn.”

Grote delen van het openingsduel in groep 1 van de tweede ronde zit Meulens in het Tokio Dome simpelweg te genieten. De voormalige slagman van de Yankees ziet dat vrijwel alles op zijn plaats valt. De startende werper Diegomar Markwell houdt stand tegen de Cubaanse hitters met de ondersteuning van een prima binnenveld, dat vijf keer een dubbelspel weet te maken. Aan slag maakt de Nederlands ploeg met veertien hits het verschil. Bij homeruns van Curt Smith en Jonathan Schoop veren de staf en de selectie op van de bank. „Als alles goed gaat, dan hoef je wat minder te coachen”, stelt Meulens droogjes.

Nederland wist Cuba op het gewonnen WK van 2011 in Panama al twee keer te verslaan, maar de zege van vandaag was zeer overtuigend. Tijdens de World Baseball Classic laten talenten als Simmons, Schoop en Xander Bogaerts zien dat ze zich kunnen meten met de wereldtop. Met de ondersteuning van meer ervaren spelers als Andruw Jones, Roger Bernadina, Wladimir Balentien, Curt Smith en Kalian Sams blijkt Nederland een goede mix te vormen. „We hebben echt veel talent”, legt Meulens uit. „Mooi om te zien dat dat er nu uit komt.”

De staf van Nederland heeft in aanloop naar de Classic te maken gehad met diverse afzeggingen. Maar niemand praat nog over de geblesseerde catchers Spencer Kieboom en Shawn Zarraga, nu Dashenko Ricardo achter de plaat en aan slag prima speelt. En ook het gemis van profpitchers als Jair Jurrjens, Rick van den Hurk en Kenley Jansen wordt goed opgevangen, onder leiding van werperscoach Bert Blyleven. Voor de tweede keer dit toernooi krijgt Markwell, pitcher in de hoofdklasse bij het Rotterdamse Neptunus, een zege achter zijn naam. „Ik heb veel aan de verdediging te danken”, zegt hij in het Tokio Dome.

De stemming bij de Nederlandse ploeg is uitgelaten na de zege op de nummer één van de wereldranglijst, maar het besef is aanwezig dat er meer in zit voor Nederland. Meulens prijst zijn korte stop Simmons in een stampvol perszaaltje, maar hij weet ook dat Nederland meer punten had kunnen maken. „We hebben vaak mannen op de honken gehad zonder dat wij daar iets mee hebben gedaan. Dat kan beter”, zegt Meulens.

De revelatie Simmons kijkt tevreden terug op het duel met Cuba, maar is nog lang niet voldaan. „Of dit mijn beste wedstrijd ooit was? Dat hoop ik niet. Ik verwacht dat ik die in de finale in San Francisco speel”, zegt de jonge prof van de Atlanta Braves afgemeten. Simmons is de ster van het binnenveld, dat verder bestaat uit Smith, Schoop en Bogaerts. „Het plezier dat we onderling hebben, is groot. We kennen elkaar van jongs af aan en vertrouwen elkaar blind”, stelt Simmons. „Eigenlijk kunnen we allemaal korte stop spelen. Dat zegt wel wat over onze kwaliteiten.”

Als Nederland zondag het tweede duel wint (tegen Japan of Taiwan), is een plaats in de finaleronde van de Classic al zeker. Maar daarmee zullen Meulens en zijn mannen nog geen genoegen nemen.