Strijd over splitsing ASMI naar climax

Al jaren worstelt ASM International met zijn identiteit: horen zijn twee divisies bij elkaar, of zijn ze apart méér waard?

Wat te doen als de beurswaarde van je eigen bedrijfkleiner is dan de waarde van een van je eigen deelnemingen in een ander bedrijf?

Voor die vraag staat het management ASM International (ASMI). De aan de Midkap genoteerde chipmachinefabrikant heeft op dit moment een beurswaarde van bijna 2 miljard euro. Zijn belang van iets meer dan 50 procent in het in Hongkong genoteerde dochterbedrijf ASM Pacific Technology is bijna 150 miljoen euro meer waard.

Beleggers weten het wel: verkopen die hap. Het meerderheidsbelang zorgt namelijk voor een te lage waardering van het aandeel ASMI op de beurs, vinden ze. Activistische aandeelhouders dringen er al jaren op aan dat het bedrijf zijn aandelen ASM Pacific Technology verkoopt.

Lange tijd tevergeefs, want oprichter en grootaandeelhouder Arthur del Prado wilde er niks over horen. ASMI en zijn Aziatische dochter hóórden bij elkaar. Het boegbeeld van het bedrijf, een heer op leeftijd, heeft nog altijd een vijfde van de aandelen handen.

Na jarenlange strijd gaf de 81-jarige Del Prado zijn verzet vorig jaar op, waarop de beurskoers spontaan met 10 procent steeg. Hij stelde een juridische splitsing voor, waarbij de twee bedrijven nog wel zouden profiteren van samenwerkingsvoordelen en ze elkaar nog niet helemaal los zouden hoeven laten.

Maar sindsdien is van splitsen nog niks gekomen. Ook tijdens de presentatie van de jaarcijfers gisteren kon bestuursvoorzitter Chuck del Prado – inderdaad, zoon van – aandeelhouders nog niet blij maken. De oorzaak van de ‘onderwaardering’ van het aandeel ASMI wordt nog onderzocht, zo liet de topman weten. Of splitsing de oplossing voor die onderwaardering is, kon hij dus nog niet zeggen.

Het concern maakte afgelopen jaar een winst van ruim 7 miljoen euro – dat is 96 procent minder dan in 2011. Maar die winst is uitsluitend te danken aan de activiteiten van ASM Pacific Technology. Deze zogeheten back end-divisie produceert machines om chips te verwerken en in te pakken. De tegenhanger, de front end-divisie, die machines maakt om chips te produceren, leed juist verlies.

En dat is niet voor het eerst. „Afgezien van het jaar 2011 is de front end-divisie al jaren verliesgevend”, zegt analist Jos Versteeg van vermogensbeheerder Theodoor Gilissen. „Al werkt het bedrijf er nu hard aan om die afdeling efficiënter en dus winstgevend te maken.”

Of aandeelhouders hun zin krijgen en de back end-divisie wordt afgestoten, staat volgens Versteeg nog niet vast. „Ze zijn de overlevingskansen van de front end-tak nu aan het onderzoeken”, zegt hij. „Of er gesplitst wordt zal van de uitkomst daarvan afhangen.”

Topman Chuck del Prado zegt het onderzoek voor de aandeelhoudersvergadering in mei af te ronden. Dan zal ook de beslissing om al dan niet te splitsen moeten vallen.

De zegen van zijn vader – mister ASMI – heeft hij in ieder geval.