Maleisië krijgt Filippijnse rebellen er nog niet onder

De inval van een groepje Filippijnse rebellen stelt Maleisië voor grotere problemen dan gedacht. Na drie weken zijn ze nog niet verdreven uit Sabah.

Het Maleisische leger is er na een bombardement en een aanval van gevechtsvliegtuigen vooralsnog niet in geslaagd 200 Filippijnse rebellen te verdrijven die al drie weken delen van de provincie Sabah op Borneo bezetten.

Grondtroepen en politie-eenheden zijn een zoektocht in de jungle begonnen om de rebellen op te pakken. Dat melden Maleisische autoriteiten. Tot nu toe zijn alle pogingen de rebellen te verdrijven niet succesvol gebleken. De bezetting van Sabah heeft tot nu toe het leven gekost van 19 Filippijnen en 8 Maleisische politiemannen.

De 200 strijders zeggen het leger te zijn van de sultan van Sulu, een oud rijk dat bestond uit delen van Borneo en het zuiden van de Filippijnen. Hun leider, sultan Jamalul Kiram III (74) beweert dat hij de rechtmatige heerser is van de Maleisische provincie Sabah. Door gebied te bezetten wil de sultan erkenning af dwingen.

Wat drie weken geleden begon als vreemde actie van een obscure lokale leider is uitgegroeid tot een serieuze kwestie in Maleisië en de Filippijnen. De vrees bestaat in Maleisië dat de rebellen steun krijgen van de 800.000 Filippijnen die in Sabah wonen.

Het gebied kent grote palmolieplantages. Die zijn geraakt door de bezetting. Indonesische media meldden gisteren dat ruim 200 Indonesische arbeiders werkzaam op de plantages zijn geëvacueerd. Sabah is rijk aan grondstoffen en oliebedrijven Shell en ConocoPhillips hebben er gasvelden. De gasproductie is nog niet in het geding gekomen.

Met man en macht proberen de Maleisische autoriteiten de rebellen te verdrijven. Ze krijgen daarbij steun van Maleisische bedrijven. Topman Tony Fernandes van luchtvaartmaatschappij Air Asia twitterde een foto van militairen die met zijn vliegtuigen werden vervoerd. Vluchten naar vakantiebestemmingen, belangrijk voor de Maleisische economie, liepen vertraging op.

In de Filippijnen is het leger van de sultan van Sulu een politiek onderwerp geworden. President Benigno Aquino heeft de oppositie ervan beschuldigd heimelijk de rebellen te steunen. Het zou volgens de president een manier zijn om de stabiliteit in het roerige zuiden van de Filippijnen te verstoren. Doel van de oppositie, volgens de president, is het ondermijnen van het historische vredesakkoord dat de regering vorig jaar sloot met islamitische groepen in het zuiden van het land. Aquino wordt op zijn beurt verweten te gemakkelijk mee te gaan in de lezing dat Sabah Maleisisch is.

In de negentiende eeuw verpachtte de sultan van Sulu Sabah aan de Britten. Na een paar jaar zegde hij het contract op. Die handeling werd door de Britten weer niet erkend. Na dekolonisatie werd Sabah onderdeel van Maleisië, maar de huurpenningen (ruim duizend euro) van de pacht worden jaarlijks nog steeds betaald.

Een woordvoerder van de troepen zei tegen een Filippijnse televisiezender dat de rebellen het goed maken en veilig zijn.