Honkballers vestigen zich in top

Nederland staat opnieuw in de tweede ronde van de World Baseball Classic. Pitcher Rob Cordemans haalde de beslissende zege op Australië binnen.

Een orkaan van geluid komt uit de kleedkamer van Nederland nadat officieel wordt bekendgemaakt dat de 4-1 overwinning tegen Australië een plaats in de tweede ronde van de World Baseball Classic oplevert. De beslissende zege van vandaag in het Intercontinental Stadium van Taichung is voor een groot deel te danken aan de 38-jarige veteraan Rob Cordemans. De pitcher is nuchter na afloop in de catacomben. „Ja, dit is natuurlijk prachtig, maar we zijn pas een ronde verder”, stelt hij. „We zijn gekomen voor de titel. Het geloof daarin is echt aanwezig.”

Nederland staat net als in 2009 bij de laatste acht landen van het prestigieuze toernooi, dat wordt georganiseerd door de Amerikaanse Major League. Vrijdag speelt de ploeg van manager Hensley Meulens in het Tokio Dome tegen Japan of Cuba. Het Nederlands team heeft naar verluidt nu al zo’n zeven ton verdiend aan het evenement. De helft daarvan gaat naar de spelers. Dat is wel lekker, ja, stelt Cordemans lachend. „Maar de bond zal ook wel blij met me zijn vandaag. Die kan wel wat extra inkomsten gebruiken, lijkt me.”

Cordemans heeft in Taiwan opnieuw zijn bijzondere kwaliteiten getoond tijdens een groot internationaal toernooi . Hij gooide vijf innings en stapte na het maximaal aantal ballen met een voldaan gevoel van de heuvel af. Vanuit de dug-out zag Cordemans hoe David Bergman, Jonathan Balentina, Leon Boyd en Loek van Mil de overwinning veiligstelden. Al ontsnapte Nederland nog in negende inning, toen Randolph Oduber een verre slag van Brad Harman net voor de muur kon pakken. Bij een homerun zou Australië op gelijke hoogte zijn gekomen. „Het werd ijzig stil. Toen zat mijn hart wel even in mijn keel”, zegt Cordemans.

Manager Meulens sprak vooraf het vertrouwen uit in Cordemans, die hij „de beste pitcher van Nederland op internationale toernooien ooit” noemt. De staf van Nederland kreeg te maken met afzeggingen van toppitchers als Jair Jurrjens, Rick van den Hurk en Kenley Jansen, waardoor Cordemans opschoof in de hiërarchie. Meulens weet dat hij op Cordemans kan bouwen. Zo stelde hij in oktober 2011 op het WK in Panama eigenhandig de zege in de finale tegen Cuba veilig. „Je weet dat Cordemans altijd een solide wedstrijd gooit”, zegt werper David Bergman.

Het podium van Cordemans is normaal gesproken de hoofdklasse. Als werper van clubs als Neptunus, ADO en Amsterdam is hij al jaren de ster van de Nederlandse competitie. Cordemans leeft van de toelage die hij krijgt van NOC*NSF en een vergoeding van de Amsterdam Pirates, waar hij dit seizoen ook pitcherscoach is. Al met al geen vetpot voor de international. „Er is net van te leven, maar ik doe dit omdat ik zo veel van deze sport hou. Ik heb een lieve partner die het allemaal best vindt.”

Cordemans heeft in het verleden geprobeerd in het buitenland een contract te verdienen. Zo was hij ooit op proef bij de Montreal Expos, maar zijn werpsnelheid was simpelweg te laag. „Je moet minimaal negentig mijl per uur [144 kilometer per uur] gooien, anders geloven ze niet in je. Ik heb misschien drie keer in mijn leven een bal zo hard gegooid. Dus spelen in de Major League is allang een gesloten boek. Al denk ik zelf dat ik het wel aan zou hebben gekund.” Cordemans speelde in 2007 kort in de Taiwanese competitie. Na negen wedstrijden voor de President Lions was dat avontuur weer voorbij.

Toch weet Cordemans zich op grote podia als de Spelen, het WK en de World Baseball Classic te meten met de groten. De nummer negentien van Nederland kan als geen ander de bal precies gooien waar hij hem hebben wil. Bovendien beschikt Cordemans over een zogenoemde change-up, waarbij de bal langzamer over de plaat komt dan de slagman denkt. „Gelukkig werkte die bal tegen Australië”, zegt de opgeluchte pitcher.

Iedereen mag dan een grenzeloos vertrouwen in hem uitspreken, Cordemans zelf voelt op de Classic wel degelijk de druk om zich te bewijzen. „Voor de wedstrijd heb ik twee Red Bull genomen. Toen was ik goed wakker. Daarna heb ik me volledig kunnen focussen. Ik gooi de laatste twee jaar beter dan ooit. Dat komt doordat mijn zelfvertrouwen heel groot is. Twijfels ken ik niet meer. Bij zo’n wedstrijd als vandaag weet ik dat van mezelf opaan kan.”