Voor olie-industrie dreigt acuut tekort aan technici

De olie-industrie heeft er een nieuw probleem bij. Bijna de helft van alle olietechnici zal het komende decennium waarschijnlijk met pensioen gaan, waardoor een acuut tekort aan geschoolde mensen zal ontstaan.

Als de laatste keer dat zoiets is gebeurd – dertig jaar geleden was er een vergelijkbare situatie – als richtsnoer mag dienen, kan het tekort aan ervaring straks tot een grote productiviteitsdaling leiden. En dat in een bedrijfstak die het toch al zwaar heeft, gezien de steeds moeilijker toegankelijke oliebronnen.

Het is een verborgen risico dat schuilgaat in de prijs van ruwe olie.

De gemiddelde leeftijd van het speciale slag technici dat in de sector werkzaam is, is gestegen van 43 in het jaar 2000 naar ongeveer 58 in 2012, aldus analisten van IHS. De oliemaatschappijen hebben een groot deel van de jaren tachtig en negentig – toen de olieprijs schommelde tussen de 10 en 20 dollar per vat – weinig nieuwe mensen aangenomen.

De zorg is dat nieuwkomers duurdere fouten zullen maken, er langer over zullen doen om nieuwe bronnen aan te boren en een lagere opbrengst zullen verwezenlijken op plekken die lastig bereikbaar zijn.

Toen de sector dertig jaar geleden met hetzelfde probleem werd geconfronteerd, daalde de efficiëntie bij het boren met ongeveer 20 procent, aldus PetroSkills, een soort opleidingsinstituut voor de olie-industrie. Nu de oliemaatschappijen op koers liggen om in 2013 ruim 600 miljard dollar te investeren in onderzoek en ontwikkeling van nieuwe bronnen, zou dit kunnen betekenen dat er voor 120 miljard dollar aan kostenoverschrijdingen zal worden gemaakt. En deze schatting zou nog aan de conservatieve kant kunnen zijn.

Deskundige technici zijn vandaag de dag nóg belangrijker dan ze altijd al waren. Nu de makkelijk bereikbare olie in het Midden-Oosten niet langer toegankelijk is voor buitenlanders, moeten concerns als ExxonMobil en BP hun olie betrekken uit bronnen in rotsformaties, de oceaanbodem of het Noordpoolgebied, wat veel lastiger is.

De dreigende ‘brain drain’ heeft geleid tot een versnelling van de werving. Daardoor is het salarisniveau van olietechnici omhoog gegaan en ligt het startsalaris in deze sector nu hoger dan in welke andere bedrijfstak ook, volgens gegevens van loononderzoeker PayScale. Dat betekent dat het veel duurder zal zijn om hetzelfde werk door nieuwe mensen te laten verrichten – als dat al zou lukken.

Bovendien kan het in een beroep waarvoor ervaring buitengewoon belangrijk is, jaren duren voordat de nieuwkomers net zo bekwaam zijn geworden als hun vertrekkende mentors. Dit alles zou wel eens vervelende consequenties kunnen hebben voor de toekomstige jaarverslagen van de industrie.

Breakingviews is een dagelijks financieel commentaar uit het buitenland. Vertaling Menno Grootveld.