Indoortitel Sintnicolaas voelt als een bevrijding

Eelco Sintnicolaas won gisteren in Göteborg de Europese meerkamptitel. Met dit succes hoopt hij zijn karige topsportloon te kunnen verhogen.

Eelco Sintnicolaas (links) op weg naar de Europese titel. Naast hem Pelle Rietveld, die achtste werd. Foto AP

„Misschien moet ik gewoon meer medailles winnen”, zei Eelco Sintnicolaas onlangs over zijn bescheiden financiële positie. Het zal duidelijk zijn: de Europese indoortitel, die hij gisteren in Göteborg won, geeft Nederlands beste meerkamper meer dan sportieve genoegdoening.

Sintnicolaas (25) won de titel in majestueuze stijl. Hij scoorde een totaal van 6.372 punten, waarmee de atleet tevens zijn Nederlands record van vorige maand verbeterde.

De eerste dag liep gesmeerd, met onder meer een persoonlijk record (6,88 sec.) op het openingsnummer, de 60 meter. Sintnicolaas verspeelde alleen punten bij het hoogspringen, waar hij op 2,05 meter had gehoopt, maar op 2,02 meter bleef steken.

De basis voor zijn eerste grote internationale titel legde Sintnicolaas op zijn specialisme, het polsstokhoogspringen. Met een sprong van 5,40 meter nam hij de leiding over van de Serviër Mihail Dudas, die terugviel naar de vierde plaats. Sintnicolaas hield voor de afsluitende 1.000 meter een marge van acht seconden over op nummer twee, de Fransman Kevin Mayer. Die verspeelde hij niet. Sintnicolaas finishte één seconde achter de voormalige wereldkampioen junioren en verzekerde zich als eerste Nederlander van een Europese meerkamptitel.

Sintnicolaas voelde zich bevrijd; dit succes was goed voor zijn eigenwaarde, die na de teleurstellende Olympische Spelen in Londen een deukje had opgelopen. „Ik kan nog niet goed geloven dat ik binnen drie weken twee keer zo’n hoge score heb bereikt”, zei hij tegen de website Atletiekweek. „Het hoofddoel van deze winter was om weer te genieten, na de teleurstelling bij de Spelen. Ik was deze keer supergeconcentreerd, want voor mijn gevoel had ik met elke andere medaille dan de gouden verloren. Ik heb wel genoeg van tweede en vierde plaatsen bij EK’s.”

Voor de route naar de WK, komende zomer in Moskou, betekent deze titel een opsteker van jewelste voor Sintnicolaas, die vooral tevreden was over de stabiliteit van zijn prestaties. „Er is balans tussen kracht en snelheid”, zei hij tegen Atletiekweek. Maar op de WK krijgt Sintnicolaas met meer tegenstand te maken. In Göteborg ontbraken onder anderen de Belg Hans van Alphen, de nummer vier van de Spelen, en goede Duitse en Russische meerkampers.

Maar dat maakte Sintnicolaas gisteren niet uit. Eindelijk was hij een keer de beste. Hij behoort vanaf 2010, toen hij op de EK in Barcelona zilver won op de tienkamp, tot de elite op de meerkamp, maar stond sindsdien nooit meer op een internationaal podium. Wat een weerslag kende in zijn bankrekening. Sintnicolaas moet het doen met de A-status van sportkoepel NOC*NSF en ontvangt maandelijks als stipendium het minimumloon (zo’n 1.300 euro). Daarnaast heeft hij een contractje bij sportartikelenfirma Adidas.

Het stoort Sintnicolaas dat hij als topsporter met voortreffelijke antecedenten zo matig beloond wordt. En niet alleen hij, maar vooral zijn trainer Vince de Lange. Die moet het stellen met een bescheiden vergoeding van de Atletiekunie, die sinds de inkrimping van topsportvergoedingen van NOC*NSF vooral aan het bezuinigen is geslagen.

De tragiek van Sintnicolaas is dat voor de meerkamp in Nederland geen financiële bron is, tenzij je de grote prijzen wint. Pas dan beland je in de categorie topsporters voor wie lucratieve contracten klaarliggen. Sintnicolaas vindt het wrang dat in landen als de Verenigde Staten of Duitsland een meerkamper van zijn niveau zich geen zorgen over geld hoeft te maken. De Europese indoortitel is een mooie aanzet om zijn positie, en hopelijk voor hem die van zijn trainer, dusdanig te verbeteren dat Sintnicolaas de komende jaren zorgeloos zijn sport kan bedrijven.

Aan de andere kant beseft de meerkamper dat geld alleen niet de basis voor succes is. Tijdens een trainingsstage op Cuba zag hij hoe zijn concurrent Leonel Suarez, tweevoudig winnaar van olympisch brons, over belabberde faciliteiten beschikt. Sintnicolaas leerde daar dat arbeid altijd de basis voor succes blijft.