Honkballers eerst perfect, dan stom

Nederland is de World Baseball Classic begonnen met een zege op Zuid-Korea en een nederlaag tegen Taiwan. Morgen wacht Australië.

Euforie en ontgoocheling. Het Nederlands honkbalteam heeft tijdens de eerste ronde van de World Baseball Classic in Taiwan twee gezichten getoond. Infielder Xander Bogaerts (20) was de revelatie bij Nederland en presenteerde zich aan een miljoenenpubliek. Verliezend pitcher Tom Stuifbergen (22) werd met een matig optreden de schlemiel van een bewogen weekeinde. „Aan slag kan het nog beter”, stelde Bogaerts nuchter. „Een slechte dag”, oordeelde Stuifbergen over zichzelf.

Nederland behaalde op zaterdagavond een klinkende zege op olympisch kampioen Zuid-Korea (5-0), om een dag later in het kolkende Intercontinental Stadium van gastland Taiwan met 8-3 te verliezen. „Het contrast tussen beide wedstrijden was te groot”, verzuchtte manager Hensley Meulens. „Maar de blik is nu alweer gericht op de wedstrijd tegen Australië. Als we naar de tweede ronde willen, dan moeten we winnen. Daarvoor moeten we als team optimaal functioneren.”

Nederland zal morgen met beginnend werper Rob Cordemans opnieuw het evenwicht moeten vinden tussen aanval en verdediging. Het risicovolle en agressieve Nederlandse spel heeft alleen succes als iedereen honderd procent geconcentreerd is en zich aan de opdrachten van de coaches houdt. De sterke slagploeg en de verdediging in het veld moet het gebrek aan toppitchers zoveel mogelijk verbloemen.

Tegen Zuid-Korea pakte die tactiek perfect uit. Meulens was vol lof over de jonge onbevangen infielders Xander Bogaerts, Andrelton Simmons, Jonathan Schoop en Curt Smith, die met uitstekend verdedigend werk de werpers Diegomar Markwell, Orlando Yntema, Leon Boyd en Mark Pawelek overeind hielden. „En we sloegen ook nog eens goed. Het was bijna een perfecte wedstrijd”, stelde een trotse Meulens.

Het Nederlandse team had in het koude en winderige Taichung nauwelijks de tijd om te genieten van de stunt tegen de finalist van 2009. De spelersbus arriveerde pas om half één ’s nachts bij het hotel, waar de volgende morgen om half negen alweer het ontbijt klaarstond. Meulens was al uit zijn humeur gebracht door de dopingcontroleurs, die Schoop net zolang in het stadion hadden vastgehouden totdat hij kon plassen. Zijn tweede honkman had daardoor nog minder nachtrust. Desondanks was het vertrouwen van Meulens voor het duel met Taiwan groot. „We zullen weer op iedere bal aanvallen”, zei de coach vlak voor de wedstrijd.

De staf sprak tegen Taiwan het vertrouwen uit in pitcher Tom Stuifbergen. De 22-jarige werper, die bij de Minnesota Twins onder contract staat, maar nog niet in de Major League actief was, stelde Meulens in meerdere opzichten teleur. Nederland begon goed aan het duel in het uitverkochte stadion en kwam met 3-0 voor. De Taiwanese pitcher Yao-Lin Wang werd al snel naar de kant gehaald. Nederland leek op weg naar een nieuw succes, maar daarin schuilde achteraf juist het gevaar.

Stuifbergen, die naar eigen zeggen vooraf al geen goed gevoel had gehad, wilde zich tegen wil en dank laten zien. De pitcher haalde niet het vereiste niveau en raakte door een beslissing van de scheidsrechter van de kook. Meulens liet hem staan en gaf hem de kans zich te revancheren. Maar tot woede van Meulens negeerde Stuifbergen daarna een opdracht van de kant om een Taiwanese slagman met vier wijd naar het eerste honk te laten gaan. Nederland kwam binnen mum van tijd op achterstand en Meulens stuurde pitcher Shairon Martis naar de heuvel. Het bleek tevergeefs. Taiwan liep uit naar 8-3, de Nederlandse knuppels bleven stil.

Meulens was na afloop uitgesproken kritisch op Stuifbergen en nam zelfs het woord „stom” in de mond. De perfectionist Meulens nam het zijn pitcher vooral kwalijk dat hij zich door zijn emoties had laten leiden waarna hij fouten ging maken. Daar kwam nog eens een verkeerde aangooi van Simmons bij die volgens Meulens drie punten kostte. De lachende en ontspannen gezichten zijn verdwenen bij Nederland. De gezichten stonden vandaag weer strak.

Meulens zal tegen Australië de regie strak in handen houden. De hitting coach van de San Francisco Giants weet als geen ander dat het in de top om details draait. Tijdens het trainingskamp in het Amerikaanse Arizona werd iedereen vanaf dag één gewezen op zijn verantwoordelijkheid. Plezier mag dan een belangrijk onderdeel van het Nederlandse spel zijn, Meulens weet dat de smaak van de overwinning het zoetste is. Ook in Taichung blinkt de ring als winnaar van de laatste World Series om zijn vinger.

Meulens stond bij de Spelen van 2000 in Sydney, als één van de eerste wereldsterren in het shirt van Nederland, aan de basis van de professionalisering van het Nederlandse honkbal. De slagman maakte van nabij mee hoe Nederland na een historische zege tegen Cuba een medaille verspeelde door een nederlaag tegen Zuid-Afrika. Nu, dertien jaar later, hoopt hij op de Classic te bewijzen dat Nederland de status van stuntploeg voorbij is. Daarbij staat of valt morgen alles bij het resultaat tegen Australië: Nederland moet winnen om kans te maken op de tweede ronde. Het zonnetje scheen weer, vandaag bij de lichte middagtraining in Taichung Baseball Field.