Chien-ming Wang trots van Taiwan

Honkbal in Taiwan is meer dan alleen sport. Daarmee kan het land zich aan de wereld laten zien. Met sterspeler Wang als uithangbord.

De Taiwanese pitcher Chien-ming Wang in actie op de World Baseball Classic tegen Australië. Foto Reuters

Yu-siang Huang (18) staat in zijn honkbalkloffie aan de drukke Wen Xin Road van Taichung op de bus te wachten als volksheld Chien-ming Wang voor een uitzinnig publiek in het Intercontinental Stadium zijn eerste bal voor Taiwan gooit op de World Baseball Classic. De student verdedigt een half uurtje later op een stoffig veldje het eerste honk van de National Experimental High School. „Het is leuker om zelf te honkballen dan om te kijken”, zegt Huang lachend. „Ieder jochie wil hier net als Wang profhonkballer worden.”

Honkbal is met afstand de populairste sport in Taiwan. In het weekeinde openen de scholen hun hekken om de leerlingen in onderlinge competities tegen elkaar te laten spelen. Huang speelt een uitwedstrijd tegen de Yellow Wolves op het complex van de Taichung Municipal Siang Shang Junior High School. Zijn team krijgt zwaar klop van hun veel jongere tegenstanders. „Deze jongens trainen veel vaker dan wij en zijn echt goed”, legt hij uit. „Misschien dat één van hen de top nog haalt. Voor mij wordt dat moeilijk.”

Honkbal maakt onderdeel uit van de nationale identiteit van Taiwan. Honkbal werd aan het begin van de vorige eeuw door de Japanners naar Taiwan gebracht en is sindsdien diep geworteld in de samenleving. De sport kreeg een speciale betekenis toen Taiwan zijn stoel in de Verenigde Naties in 1971 moest teruggeven aan China. Teams uit Taiwan deden daarna wel mee aan een door de VS georganiseerde mondiale competitie voor jongeren, de Little League World Series. Acht keer wist een Taiwanees team te winnen. De zeges zorgden voor het herstel van de nationale trots. Sindsdien is honkbal meer dan een sport voor Taiwan. „Via honkbal kunnen we ons aan de wereld laten zien”, zegt de Taiwanese studente Sammi Huang.

De komst van de World Baseball Classic naar Taiwan moet voor een nieuwe impuls zorgen. De hoogtepunten in de honkbalgeschiedenis – een tweede plaats op het WK van 1984 en een zilveren medaille op de Spelen van 1992 – zijn overschaduwd door tal van matchfixing schandalen. Populaire clubs als China Times Eagles en Media T-Rex werden uit de competitie gehaald.

President Ying-jeou Ma heeft eigenhandig ingegrepen om het honkbal uit de handen van de gokmaffia te redden. De huidige profcompetitie bestaat uit slechts vier teams, die het hele land door trekken. „Mensen houden hier echt van honkbal”, zegt Hung-Han Lin, honkbaljournalist van Central News Agency. „De Taiwanese spelers in de Amerikaanse Major League zijn onze nationale helden. Het is schitterend dat die nu tijdens de World Baseball Classic voor ons land spelen.”

Chien-ming Wang hield in 2006 en 2007 miljoenen Taiwanezen aan de televisie gekluisterd toen hij als pitcher van de New York Yankees negentien overwinningen op zijn naam schreef. Zijn carrière raakte de laatste jaren door blessures in verval en zijnlaatste werkgever Washington Nationals besloot zijn contract niet te verlengen. Maar Chien-ming Wang speelde zich zaterdag in de kijker door als startend werper het openingsduel met Australië (4-1 winst) op zijn naam te schrijven. The China Post, de grootste Engelstalige krant van Taiwan, noemde hem vol trots op de voorpagina ‘The Pride of Taiwan’.

De overwinning zorgde voor hernieuwd zelfvertrouwen nadat Taiwan op de laatste World Baseball Classic van 2009 door een pijnlijke 4-1 nederlaag was uitgeschakeld door China. In een gloedvolle ambiance zette Taiwan de opmars gisteren voort tegen Nederland. Na een 8-3 overwinning brak er een volksfeest uit in het stadion van Taichung. Grote man was dit keer slagman Dai-kang Yang, die zijn geld verdient in de Japanse profcompetitie.

Als Taiwan morgen afrekent met rivaal Zuid-Korea plaatst het land zich voor het eerst bij de laatste acht van de World Baseball Classic. Mogelijk volgt dan vrijdag in Tokio een treffen met Japan. Dan zal zelfs Yu-siang Huang even zijn knuppel laten rusten om naar de honkbalhelden van zijn land te kijken.