Nature hoont nieuwe prijs

De nieuwe prijs voor levenswetenschappers die vorige week opeens opdook is de redactie van Nature in het verkeerde keelgat geschoten. De elf prijswinnaars van de Breakthrough Prizes in Life Sciences, waaronder de Nederlanders Hans Clevers en Titia de Lange, zijn uitstekende wetenschappers, daar niet van, schrijft Nature in een commentaar. Maar de internetmiljardairs die elf keer drie miljoen dollar weggaven beloofden prijzen te geven voor ‘onderzoek gericht op het genezen van hardnekkige ziekten en op het verlengen van het leven’.

De prijzen gingen vooral naar kankeronderzoek. Nature schrijft: ‘Het is een nobel doel om levens te willen verlengen die toch al lang en luxe zijn’, maar ‘werken aan een wereld waarin miljarden mensen in aanvaardbaar comfort kunnen leven moet ook gewaardeerd worden.’ Was er niks te vinden rond malaria, cholera of ondervoeding?

Vertegenwoordigers van tientallen wetenschappelijke subdisciplines hebben al geknord dat hun vakgebied onterecht in de prijzen viel, schrijft Nature. Om het vervolgens principieel te spelen.

Er zijn, zegt Nature, twee kampen in de levenswetenschappen: de celbiologie en de biologie die hele organismen bestudeert. De celbiologen hebben gewonnen, maar voor kennis over het warmere klimaat moet je hele organismen onderzoeken. Toevallig voorbeeldje, schrijft Nature: het Field Museum of Natural History in Chicago moet net drie miljoen dollar bezuinigen op zijn onderzoeksafdeling. Die doet precies het biologisch veldwerk dat nu hard nodig is. Die was echt blij geweest met zo’n megaprijs. Wim Köhler