Ik wil meer tijd voor m’n familie. Grapje, ik ben ontslagen

Dat het niet goed gaat met Groupon was al langer duidelijk. De kortingensite zag z’n aandelen steeds minder waard worden, met als voorlopig dieptepunt het verlies van 27 procent toen deze week tegenvallende resultaten naar buiten werden gebracht. Gisteravond ontsloeg Groupon daarom CEO Andrew Mason. Zijn afscheidsmailtje aan collega’s was opvallend melig voor iemand die net op straat is gezet.

Andrew Mason in 2009. Foto AP / M. Spencer Green

Dat het niet goed gaat met Groupon was al langer duidelijk. De kortingensite zag z’n aandelen steeds minder waard worden, met als voorlopig dieptepunt het verlies van 27 procent toen deze week tegenvallende resultaten naar buiten werden gebracht. Gisteravond ontsloeg Groupon daarom CEO Andrew Mason. Zijn afscheidsmailtje aan collega’s was opvallend melig voor iemand die net op straat is gezet.

Groupon ging in het najaar van 2011 naar de beurs en schoot toen omhoog: vlak na de introductie was het bedrijf, dat via internet steeds voor korte tijd een bepaalde korting aanbiedt, 14 miljard euro waard. Oprichter Andrew Mason was toen dertig jaar oud. NRC schreef destijds over het ‘verrassend concrete’ verdienmodel:

“De webdienst telt meer dan 100 miljoen klanten in 45 landen, die dagelijks een ‘deal’ in de vorm van korting krijgen aangeboden van de ondernemers in hun stad. Als zich voldoende deelnemers melden, gaat de deal door. Het gaat met name om aanbiedingen van restaurants, schoonheidsalons en autorijlessen. Maar Groupon breidt ook uit met kortingen op reizen en losse producten. De webdienst verdient zijn geld door van iedere deal de helft van het aankoopbedrag in te houden.”

Scepsis was er ook toen al, ondanks de succesvolle beursgang. Het was namelijk een idee dat gemakkelijk door anderen te kopiëren zou zijn. En sinds die feestelijke dag in november 2011 ging het bergafwaarts: hoewel in rap tempo tientallen miljoenen actieve leden werden vergaard met de acties, werd er geen winst gemaakt. Vorig jaar bleek de groei te stagneren, terwijl er nog steeds geen geld verdiend werd. Belangrijke investeerders verkochten hun aandeel, dat maar in waarde bleef dalen en dalen.

Gisteren werd Mason dus aan de kant gezet. De e-mail die hij naar de rest van het bedrijf stuurde en online zette (‘omdat hij toch wel uitlekt’), was opvallend luchtig. Hij begint met dit grapje:

“After four and a half intense and wonderful years as CEO of Groupon, I’ve decided that I’d like to spend more time with my family. Just kidding - I was fired today.”

Dan volgt een droge opmerking:

“If you’re wondering why… you haven’t been paying attention.”

Juist. Want het was niet bepaald een geheim dat Mason aan het hoofd stond van een slecht presterende organisatie.

In de rest van de e-mail vergelijkt hij zijn tijd bij Groupon met een geslaagd spelletje Battletoads, dat onder meer op de Nintendo 8-bit te spelen was.

For those who are concerned about me, please don’t be - I love Groupon, and I’m terribly proud of what we’ve created. I’m OK with having failed at this part of the journey. If Groupon was Battletoads, it would be like I made it all the way to the Terra Tubes without dying on my first ever play through. I am so lucky to have had the opportunity to take the company this far with all of you. I’ll now take some time to decompress (FYI I’m looking for a good fat camp to lose my Groupon 40, if anyone has a suggestion), and then maybe I’ll figure out how to channel this experience into something productive.

If there’s one piece of wisdom that this simple pilgrim would like to impart upon you: have the courage to start with the customer. My biggest regrets are the moments that I let a lack of data override my intuition on what’s best for our customers. This leadership change gives you some breathing room to break bad habits and deliver sustainable customer happiness - don’t waste the opportunity!

I will miss you terribly.

Love,

Andrew

Het 4,5 jaar oude Groupon wordt nu tijdelijk geleid door voorzitter Eric Lefkofsky en vicevoorzitter Ted Leonsis, terwijl gezocht wordt naar een nieuwe CEO.