Multimiljonair wil in 2018 twee astronauten naar Mars sturen

28 kilo wc-papier nemen ze mee, de astronauten die in 2018 op weg moet gaan naar Mars. En 617 kilogram gedroogd eten. Het drinkwater wordt steeds gerecycled uit urine, uitgeademde lucht en zweet. De capsule waarin het koppel (één man, één vrouw) het 500 dagen samen moet uithouden, is niet veel groter dan een caravan.

Gisteren kondigde de Amerikaanse non-profitstichting Inspiration Mars deze allereerste bemande Marsreis aan tijdens een persconferentie. Directeur is Dennis Tito, multimiljonair, voormalig ruimtevaartingenieur en ook de eerste ruimtetoerist. Hij betaalde in 2001 twintig miljoen dollar voor een reis naar het Internationaal Ruimtestation ISS. Hij wil nu zelf niet mee; hij wil de jeugd inspireren, zegt hij.

De astronauten zullen langs Mars vliegen. Ze landen niet, stappen niet uit en passeren Mars op zo’n 150 kilometer afstand, aan de nachtkant. Het ruimtevaartuig krijgt aan het begin van de reis een flinke zet van een raket en wordt ter plekke door de zwaartekracht van Mars zelf teruggeslingerd naar de aarde.

De planeten staan maar eens in de 15 jaar gunstig voor zo’n traject; daarom moet het gebeuren in 2018. Een raket die zo’n reis aankan is er nu nog niet, al is er wel een kandidaat: de Falcon Heavy van het succesvolle commerciële ruimtevaartbedrijf SpaceX, gepland voor 2014.

Naast een raket, een afremsysteem bij terugkeer en een oerbetrouwbaar life support-systeem zal een van de grootste problemen de bescherming zijn tegen schadelijke ruimtestraling onderweg. En de financiering. Volgens ruimtevaartexperts is een bedrag van een tot twee miljard dollar niet onredelijk. Tito heeft toegezegd de eerste twee jaar zelf te financieren, al zullen de kosten pas daarna flink gaan oplopen. Donateurs zijn dus welkom.

Bas Lansdorp van de Nederlandse organisatie MarsOne is enthousiast. Hij wil in 2023 mensen naar Mars sturen die er landen en niet terugkeren. „Dit betekent bijvoorbeeld dat het life support-systeem voor onze plannen goedkoper gaat worden.”