De man die ‘Magic’ naar de Lakers lokte

Jerry Buss transformeerde ‘provincieclub’ LA Lakers in een kampioenenteam. De eigenaar liet sterren als Magic Johnson en Kobe Bryant debuteren.

Jerry Buss in 1981
Jerry Buss in 1981 Foto AP

De LA Lakers zijn in rouw om de dood van eigenaar Jerry Buss. De kampioenenmaker transformeerde de weinig succesvolle basketbalclub in een bijna onverslaanbare sport- en geldmachine.

Gerald Hatten Buss overleed gisteren op 80-jarige leeftijd in Los Angeles, maakte de clubleiding bekend. Hij leed de laatste anderhalf jaar aan kanker en bracht de meeste tijd in een ziekenhuis door.

Zakenman en sportfanaat Buss, in 2010 opgenomen in de Basketball Hall of Fame, kocht de Lakers in 1979 voor ruim 67 miljoen dollar in een packagedeal: samen met de lokale ijshockeyclub Los Angeles Kings, een locaal stadion en een plaatselijke ranch. Ter vergelijking: de Lakers zijn nu een miljard dollar waard, een fractie minder dan de New York Knicks, de rijkste club uit de NBA, zo rekende het Amerikaanse zakenblad Forbes vorige maand uit.

In sportief opzicht ging het de Lakers dankzij Buss ook voor de wind. Ze wonnen onder zijn leiding tien NBA-titels en hadden in Earvin Magic Johnson een publiekstrekker eerste klas. De later met hiv besmette basketbalreus was zijn vernieuwde contract ter waarde van 25 miljoen dollar meer dan waard, voorspelde Buss. „Veel geld trekt veel aandacht”, luidde zijn devies.

Andere topspelers die in het gele shirt van de Lakers furore maakten, waren de vedetten Kareem Abdul-Jabbar, Shaquille O’Neal en Jerry West. De huidige basketbalster Kobe Bryant komt ook uit de stal van Jerry Buss, net als de topcoaches Pat Riley and Phil Jackson.

De Lakers werden mede dankzij Magic ook erg populair in Hollywood en omgeving. Zo zit de Amerikaanse acteur Jack Nickolson sinds jaar en dag bij elke thuiswedstrijd (met hoed en zonnebril) op de eerste rij in het overdekte stadion. De vips hebben gerust duizend dollar voor een kaartje over, onder het mom: zien en gezien worden.

Zelf leidde Buss ook het leven van een ster. Altijd gekleed in jeans en open shirt, vaak te bewonderen in Beverly Hills, omringd door mooie vrouwen.