Mertens de mekkeraar heeft ook een groot (voetbal)hart

Klein van stuk maar alom aanwezig. Dries Mertens houdt van provoceren en heeft ook een groot hart. „Een heerlijke prof om mee te werken.”

Hij mekkert en gaat makkelijk naar de grond, maar als Dries Mertens achter de bal gaat staan bij een vrije trap wordt het stil. Aanloopje van drie meter, een trap met de rechtervoet, knappe curve aan de bal en het was gedaan met Robbin Ruiter voor de FC Utrecht-doelman er zelf erg in had.

Zo bracht Mertens PSV zaterdagavond in de 29ste minuut op gelijke hoogte. Matchwinner Georginio Wijnaldum gaf verder gestalte aan de zwaarbevochten overwinning waarin PSV streed alsof niets minder dan het kampioenschap op het spel stond. „Ik zag een verbetenheid die ik nog niet eerder had gezien bij ons”, zei PSV-aanvoerder Mark van Bommel.

Met Mertens voorop. De vleugelaanvaller meet 1 meter 69 en was in het Philips Stadion zaterdag alom aanwezig. Fysiek en verbaal, voor het doel, op de flanken en net iets te vaak ook op de grond. Het meeslepende duel tegen zijn oude club was vijf minuten bezig toen Mertens met een perfecte sliding een Utrechtse aanval tegenhield.

Maar Mertens is ook dit: tijdens een zwerftocht over het veld zocht hij een tegenstander op en een lichte aanraking was voor de Belg genoeg om met veel misbaar naar de grond te gaan. Scheidsrechter Pieter Vink gebaarde: dit is niet genoeg. In de tweede helft gebeurde iets soortgelijks, maar dan in het strafschopgebied. Weer niet genoeg, vond de arbiter.

Het hoort een beetje bij Mertens, zegt zijn oud-trainer bij FC Utrecht Ton du Chatinier aan de telefoon. „Het ligt in zijn individuele spel besloten dat hij verdedigers opzoekt en verdedigers hem opzoeken”, aldus de huidige assistent-coach van Guus Hiddink bij de Russische club Anzji. „Dan krijg je wel eens een trap, hij gaat dan neer. Maar het helpt hem natuurlijk niet. We hebben hem er ook vaak op aangesproken. Ik herinner me nog dat we thuis tegen Celtic met 4-0 wonnen, maar dat hij met een overtreding over de schreef ging. Dat je denkt: hou je nou bezig met voetballen!”

Mertens riep controverse over zich af in een vriendschappelijk duel tegen Engeland, vlak voor het EK afgelopen zomer. De Belgische international gaf zijn tegenstander Gary Cahill een venijnig zetje waardoor de centrale verdediger tegen zijn eigen doelman Joe Hart botste. Gevolg: kaakbreuk en geen EK voor de beoogde basisspeler van Engeland. Bondscoach Roy Hodgson was furieus. Mertens verontschuldigde zich: „In het heetst van de strijd denk je niet altijd na over consequenties.”

Volgens Du Chatinier is Mertens een „heerlijke prof” om mee te werken. „Zeer leergierig en erg kritisch op zichzelf. Je hebt wel meer spelers die zichzelf een spiegel voorhouden, maar dan vooral om gel goed in hun haar te doen. Dries wil echt aan zichzelf werken. Elke wedstrijd vroeg hij de videoanalist de band van de wedstrijd, om te kijken waar het beter kon. Hij kwam bij ons vanaf AGOVV uit de eerste divisie en is meteen basisspeler geworden. Hij paste zich meteen aan het niveau aan. Ik heb hem er één keer naast gezet, toen we vonden dat hij te weinig bracht. Zo probeerde ik hem te prikkelen. Toen hij er in kwam scoorde hij meteen.”

En Mertens is een jongen met een groot hart, zegt Du Chatinier. Hij droeg zijn doelpunt zaterdag op aan Mihai Nesu, de Roemeense verdediger die bij een ongeluk op de training bij FC Utrecht in 2011 verlamd raakte. Mertens was erbij toen het gebeurde. Voor de camera van de NOS werd hij opnieuw emotioneel toen hij terugdacht aan het ongeluk waarbij Nesu een nekwervel brak.

De vriendschap tussen de twee is hecht. Mertens bezocht Nesu tijdens zijn revalidatie in de Verenigde Staten en is ambassadeur van de Mihai Nesu Foundation. Hij verschoonde zich na de wedstrijd tegen Utrecht van zijn persverplichtingen. Hij wilde Nesu opzoeken in de ereloge en de Roemeen kon het gezien zijn conditie niet te laat maken. Voor een tv-camera zei de Belg nog wel: „We zijn zes weken geleden gaan eten met Mihai en een paar jongens van FC Utrecht. Sindsdien heb ik elke week gescoord. Dus ik zeg tegen hem: als ik dit kan volhouden, zijn die goals allemaal voor jou.”