Maniertjes én een groot hart

Eredivisie // PSV speelde tegen FC Utrecht alsof het kampioenschap op het spel stond Dries Mertens ging voorop in de strijd De vleugelspits is volgens oud-coach Du Chatinier een echte prof

Hij mekkert en gaat makkelijk naar de grond, maar als Dries Mertens achter de bal gaat staan bij een vrije trap wordt het stil. Aanloopje van drie meter, een trap met de rechtervoet, knappe curve aan de bal en het was gedaan met Robbin Ruiter voor de doelman van FC Utrecht er zelf erg in had.

Zo bracht Mertens PSV zaterdagavond in de 29ste minuut op gelijke hoogte. Matchwinner Georginio Wijnaldum gaf verder gestalte aan de zwaarbevochten overwinning. PSV streed alsof niets minder dan het kampioenschap op het spel stond. „Ik zag een verbetenheid die ik nog niet eerder had gezien bij ons”, zei PSV-aanvoerder Mark van Bommel.

Met Mertens voorop. De vleugelaanvaller meet 1 meter 69 en was zaterdag alom aanwezig. Fysiek en verbaal, voor het doel, op de flanken en net iets te vaak ook op de grond. Het meeslepende duel met zijn oude club was vijf minuten bezig toen Mertens met een perfecte sliding een Utrechtse aanval stuitte.

Maar Mertens is ook dit: tijdens een zwerftocht over het veld zocht hij een tegenstander op en een lichte aanraking was genoeg voor de Belg om met veel misbaar naar de grond te gaan. Scheidsrechter Pieter Vink gebaarde: dit is niet genoeg. In de tweede helft gebeurde iets soortgelijks, maar dan in het strafschopgebied. Weer niet genoeg, vond Vink.

Het hoort bij Mertens, zegt zijn oud-trainer bij FC Utrecht Ton du Chatinier telefonisch vanuit het buitenland. „Het ligt in zijn spel besloten dat hij verdedigers opzoekt en verdedigers hem opzoeken”, aldus de assistent-coach van Guus Hiddink bij Anzji. „Dan krijg je wel eens een trap, hij gaat dan neer. Maar het helpt hem niet. We hebben hem er vaak op aangesproken. Ik herinner me nog dat we thuis tegen Celtic met 4-0 wonnen, maar dat hij met een overtreding over de schreef ging. Dat je denkt: hou je bezig met voetballen!”

Mertens riep internationaal controverse over zich af in een vriendschappelijk duel met Engeland, vlak voor het EK afgelopen zomer. De Belgische international gaf zijn tegenstander Gary Cahill een venijnig zetje waardoor de centrale verdediger tegen zijn eigen doelman Joe Hart botste. Gevolg: kaakbreuk en geen EK voor de beoogde basisspeler van Engeland. Bondscoach Roy Hodgson was furieus. Mertens verontschuldigde zich later op Twitter: „In het heetst van de strijd denk je niet altijd na over consequenties.”

Volgens Du Chatinier is Mertens een „heerlijke prof” om mee te werken. „Zeer leergierig en erg kritisch op zichzelf. Je hebt wel meer spelers die zichzelf een spiegel voorhouden, maar dan vooral om gel goed in hun haar te doen. Dries wil echt aan zichzelf werken. Elke wedstrijd vroeg hij bij de videoanalist de band van de wedstrijd, om te kijken waar het beter kon. Hij kwam bij ons vanaf AGOVV uit de eerste divisie en is meteen basisspeler geworden. Hij paste zich meteen aan het niveau aan. Ik heb hem er één keer naast gezet, toen we vonden dat hij te weinig bracht. Zo probeerde ik hem te prikkelen. Toen hij er in kwam scoorde hij meteen.”

En Mertens is een jongen met een groot hart, zegt Du Chatinier. Hij droeg zijn doelpunt zaterdag op aan Mihai Nesu, de Roemeense verdediger die bij een ongeluk op de training bij FC Utrecht in 2011 verlamd raakte. Mertens was erbij toen het gebeurde. Voor de camera van de NOS werd hij opnieuw emotioneel toen hij terugdacht aan het ongeluk waarbij Nesu een nekwervel brak.

De vriendschap tussen de twee is hecht. Mertens bezocht Nesu tijdens zijn revalidatie in de Verenigde Staten en is ambassadeur van de Mihai Nesu Foundation. Hij verschoonde zich na de wedstrijd tegen Utrecht van zijn persverplichtingen. Hij wilde Nesu opzoeken in de ereloge en de Roemeen kon het gezien zijn conditie niet te laat maken. Tegen Eredivisie Live zei de Belg nog wel: „We zijn zes weken geleden gaan eten met Mihai en een paar jongens van FC Utrecht. Sindsdien heb ik elke week gescoord. Dus ik zeg tegen hem: als ik dit kan volhouden, zijn die goals allemaal voor jou.”