Dit is een artikel uit het NRC-archief
Bekijk hele krant

NRC Handelsblad

Economie

Amerikaanse luchtvaart moet meer ruimte krijgen

Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen hebben het buitenland nodig om betere rendementen te boeken. De fusie van 11 miljard dollar (8,3 miljard euro) tussen US Airways en AMR (het moederconcern van American Airlines) moet de winstgevendheid van de sector kunnen opkrikken. Maar de winst zal pas echt gaan stijgen als Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen mogen samengaan met buitenlandse concurrenten. Sommige van die overeenkomsten zouden de winstmarges bijna kunnen verdubbelen. Maar dan moet het Amerikaanse Congres eerst de beperkingen op buitenlands eigendom opheffen.

Op dit moment denken de analisten van Wall Street dat de twee grootste luchtvaartmaatschappijen van Amerika op weg zijn naar solide winsten. De consensus is dat Delta dit jaar 2,2 miljard dollar winst zal boeken (een marge van 5,8 procent), terwijl United Continental op koers ligt voor een winst van 1,5 miljard dollar (een marge van 3,8 procent).

Dat zou behoorlijk goed zijn, maar beleggers tonen zich sceptischer – de aandelen van Delta worden op ruim vijf maal en die van United op bijna zeven maal die verwachte winsten verhandeld. En dat is na een stijging van 60 procent voor Delta over het afgelopen half jaar en een stijging van 45 procent voor United.

Dat is waarschijnlijk enigszins unfair. Na de fusie tussen AMR en US Airways zouden vier luchtvaartmaatschappijen ruim 80 procent van de binnenlandse routes beheersen. Dat is de bekroning van acht jaar consolidatie voor de Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen. Alleen al sinds 2008 zijn de beschikbare zitplaatsen bij de Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen met zo’n 15 procent gedaald, aldus bedrijfstakvereniging Airlines for America.

Alles bij elkaar zou dat moeten leiden tot minder verwoestende prijzenoorlogen en efficiëntere luchtvaartmaatschappijen. Maar de angst voor een terugkeer naar de oude praktijken en voor een stijging van de olieprijs blijft duidelijk aanwezig.

Een fusie met een buitenlandse luchtvaartmaatschappij zou de inkomsten opkrikken. Er zijn misschien niet al te veel winstgevende luchtvaartmaatschappijen om uit te kiezen. Maar stel dat United zou samengaan met het Japanse All Nippon Airways (ANA) en erin zou slagen de kosten met 2 procent van de gezamenlijke omzet – het gemiddelde van recente Amerikaanse fusies – terug te dringen. Dat zou, op basis van winstschattingen en de huidige lage belastingtarieven, een gezamenlijke nettomarge betekenen van 5,6 procent. Dezelfde rekensom voor een fusie tussen Delta en ANA zou de gezamenlijke nettomarge zelfs op 7 procent doen uitkomen.

Er is slechts één probleempje: op grond van achterhaalde veiligheidszorgen mogen buitenlandse luchtvaartmaatschappijen een belang van hooguit 25 procent in Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen hebben. Het zou verstandig zijn die beperking weg te nemen.

Breakingviews is een dagelijks financieel commentaar uit het buitenland. Vertaling Menno Grootveld.