Een journalistiek proefritje wordt een rel: pech of opzet?

Data van Tesla over de proefrit van Brody

Rep en roer over een proefritje.

Verslaggever John Broder van The New York Times ging erop uit voor een testrit met een elektrische auto, de Tesla Model S. Dat werd een drama, dat een dag later (en 529 mijl verderop) eindigde met hulp van een takelwagen.

Over zijn even pijnlijke als geestige verslag van die rit, vorige week gepubliceerd in The Times, is nu grote ophef ontstaan.

Volgens de fabrikant liegt Broder. Er was niks mis met de auto (416 PK, prijs $ 101.000), en dat blijkt volgens het bedrijf uit de logs van de rit. Maar Broder houdt vol dat zijn verslag correct weergeeft wat hij beleefde met de auto, onderweg van Washington naar New York.

Het was helemaal misgegaan.

De batterij raakte wel erg snel leeg, viel hem op; ging hij het wel halen? Hij zette de verwarming uit, om stroom te besparen. Met witte knokkels van de kou stuurde hij verder. Na urenlang opladen, en een overnachting halverwege, was het de volgende dag hetzelfde verhaal., Totdat de auto het finale alarm gaf: ,,Deze auto wordt afgesloten.’’

Een takelwagen sleepte hem naar een volgend oplaadstation.

Na 80 minuten opladen gaf de batterij aan dat ik ongeveer 216 mijl verder kon rijden. De rest van de rit, naar de Tesla dealer in Manhattan, verliep zonder problemen. Een ritje van 71 mijl. Toen ik aankwam, gaf de batterij aan dat ik nog bereik had voor 124 mijl.
Ik hoop dat de volgende chauffeur ervan geniet – en zich warm kleedt.

Elon Musk, bestuurder van Tesla, (ook de man achter het bedrijf SpaceX, dat ruimtereizen voor particulieren organiseert), beschuldigde Broder er op zijn blog van dat hij alle pech en ellende zelf had veroorzaakt of zelfs had verzonnen.

Deze auto is door Death Valley gereden (de heetste plek op aarde) middenin de zomer én op ijs in Minnesotra, hartje winter. [..] Maar John Broder van The New York Times ‘ontdekt’ een probleem en lijdt schipbreuk. Of niet soms?

Volgens Musk werden de beweringen van Broder weerlegd door informatie uit de auto zelf.

Sinds een slechte ervaring met de autoshow Top Gear een paar jaar geleden, waar werd gedaan alsof de auto geen stroom meer had en moest worden geduwd, leggen wij alle data van een proefrit met een journalist namelijk vast.

Die data bewezen volgens Musk dat Broder fantaseerde of de auto bewust verkeerd had gebruikt. Hij had geen kou hoeven lijden, de batterij was helemaal niet te snel leeg geraakt, hij had harder gereden dan hij beweerde, en hij had makkelijk op andere punten kunnen opladen. Maar Broder had zijn mening, volgens Musk, al klaar voordat hij aan de rit begon.

Onze auto had geen schijn van kans

Broder houdt voet bij stuk en verdedigt zich hier.

Mijn verslag was geen verzinsel. Het ging precies zoals ik het beschreef.

Ja, iedereen zei nu tegen hem dat hij de auto de hele nacht had moeten laten opladen, maar dat zou nu juist niet nodig moeten zijn bij dit model.

Hij kreeg steun van The Atlantic Wire, dat in een uitvoerig stuk de aantijgingen van Musk weersprak, op basis van diens eigen data. Maar reageerders onder dat stuk namen het vaak weer op voor Musk.

Ook de ombudsvrouw van The Times, Margaret Sullivan, heeft zich in de zaak gemengd en schrijft geregeld updates van haar bevindingen.

Vooralsnog schrijft ze:

Ik kan al wel zeggen dat ik de zwaarste aantijging van de heer Musk, dat Broder zijn verhaal heeft verzonnen om het model of de elektrische auto-industrie te beschadigen, van de hand wijs.

Blijf kijken, zoals het dan heet.