Apple vindt zichzelf niet zo spaarzaam

Teleurgestelde beleggers vinden dat Apple veel te veel geld in kas houdt. Maar topman Cook heeft misschien een verrassing.

Het was een van de dingen die Apple-oprichter Steve Jobs nooit deed, maar zijn opvolger wel: praten met aandeelhouders.

Apple-topman Tim Cook reageerde gisteren op beschuldigingen van grote beleggers – risico-investeerder David Einhorn van Greenlight Capital – dat het technologiebedrijf te zuinig omspringt met zijn enorme hoeveelheid cash van 137 miljard dollar. ‘Zuinig’ is een eufemisme: Einhorn noemt Apple zo pinnig als een omaatje dat de crisis nog meegemaakt heeft en al haar geld onder een matras verborgen houdt.

Greenlight Capital probeert Apple via de rechter onder druk te zetten en pleit voor een nieuw soort aandelen met een eeuwigdurend dividend van 4 dollar. Dat zou een pleister op de wonde zijn nu Apple al sinds september 2012 aan een koersval bezig is. Het aandeel verloor in korte tijd een derde van zijn waarde.

Tim Cook zei gisteren tijdens een spreekbeurt bij zakenbank Goldman Sachs dat de juridische procedure een domme afleidingsmanoeuvre vindt. Maar Cook liet ook doorschemeren dat hij niet ongevoelig is voor de kritiek. „Het gaat in werkelijkheid om de teruggave van cash: hoe we dat moeten doen en hoeveel? Daar zijn we serieus mee bezig.”

Ook Cook bedient zich van eufemismen: „We hebben nogal wat cash inderdaad”. Om precies te zijn 137 miljard dollar. Dat is ruim twee keer zoveel als Microsoft (61 miljard) en bijna 3 keer zoveel als Google (48 miljard). Bovendien groeit Apple’s kasvoorraad tegen de klippen op. Cook kondigde vorig jaar op dezelfde conferentie van Goldman Sachs aan dat Apple 45 miljard ging uitkeren via dividend en aandeelaankopen. Maar de berg cash is sindsdien met 40 miljard gegroeid.

Beleggers zijn verwend geraakt door de snelle spurt die het aandeel Apple maakte gedurende 2011 en de eerste helft van 2012. Dat Apple uiteindelijk een keer tegen de grenzen van zijn groei zou oplopen, lag van tevoren vast. Apple kan zijn kasvoorraad niet zo maar overhevelen: circa twee derde van het vermogen staat geparkeerd buiten de Verenigde Staten. Zodra het bedrijf aandeelhouders gaat uitbetalen meldt de fiscus zich.

En is Apple wel zo spaarzaam? Het bedrijf is van plan een deel van de productie van zijn computers naar de VS over te hevelen – een goede zet voor een concern dat tot nu toe alle gadgets in Azië laat maken. Cook: „Afgelopen jaar staken we 10 miljard dollar in kapitaalgoederen, zoals de inrichting van nieuwe winkels, betere distributie en de ontwikkeling van nieuwe producten.”

Dat laatste spreekt het meest tot de verbeelding. Wanneer gaat Tim Cook, ruim een jaar topman, een compleet nieuwe productgroep aankondigen? Na aanhoudende geruchten over een nieuwe Apple-tv (nog niet verder dan een prototype) hebben de fans een nieuwe hype omarmd: het Apple-horloge. Geruchtenblogs steken er hun hand voor in het vuur, dat Apple met een iWatch op de proppen komt. Misschien.