Dit is een artikel uit het NRC-archief

Economie

De topondernemer vertrekt

Ben Verwaayen stopt als topman bij Alcatel-Lucent. Hij slaagde er niet in het tij te keren bij het telecomconcern.

Ben VERWAAYEN (1952) CEO British Telecom. foto VINCENT MENTZEL/NRCH==F/C==Amsterdam, 16 mei 2008
Ben VERWAAYEN (1952) CEO British Telecom. foto VINCENT MENTZEL/NRCH==F/C==Amsterdam, 16 mei 2008 ©Vincent Mentzel 2008

„Ik haal bedrijven uit de shit, dat is mijn werk.” Dat zei topondernemer Ben Verwaayen twee jaar geleden tegen deze krant. Vanmorgen werd bekend dat Verwaayen (Driebergen, 1952) opstapt als topman bij telecomconcern Alcatel-Lucent. Hij is een prominente Nederlander in het buitenlandse bedrijfsleven.

Volgens Le Monde is het besluit van Verwaayens vertrek gisteravond genomen tijdens een bijeenkomst van de raad van bestuur in Parijs. Verwaayen is sinds 2008 bestuursvoorzitter van Alcatel-Lucent. Hij blijft tot een opvolger is gevonden.

Vanmorgen vertelde Verwaayen in een toelichting op de jaarcijfers dat het tijd wordt voor een iemand „met een frisse blik”, iemand die zich concentreert op de juiste uitvoering van de strategie. „Misschien is dat niet mijn sterkste kant”, zei hij tegen persbureau Bloomberg.

Verwaayen slaagde er in ieder geval niet het tij te keren: de jaaromzet kwam in 2012 met 14,5 miljard euro bijna 6 procent lager uit. Daarbij kwam een onverwacht verlies van 1,4 miljard euro, grotendeels te wijten aan een eenmalige afschrijving.

Alcatel-Lucent kwam voort uit het Amerikaanse Lucent en Alcatel, uit Frankrijk. Het bedrijf heeft 75.000 werknemers en levert apparatuur aan de telecomsector. De omzet daalt omdat met name Europese telecomproviders hun inkomsten zien teruglopen en terughoudend zijn met investeringen.

Ondertussen geeft Alcatel-Lucent veel geld uit aan onderzoek en moet het zich weren tegen opkomende Chinese concurrenten als Huawei. Terwijl andere telecombedrijven als Nokia-Siemens en Ericsson al eerder in hun personeelsbestand snoeiden en in de recente kwartalen weer vooruitgang boekten, zit Alcatel-Lucent nog middenin een reorganisatie die ruim 5.000 banen kost.

In 2008 kreeg Verwaayen de opdracht om de gefuseerde telecomondernemingen in een winstgevend bedrijf te veranderen. Maar zijn positie kwam onder druk te staan door een reeks winstwaarschuwingen.

Ben Verwaayen heeft een indrukwekkende carrière achter de rug. Hij begon na een studie rechten en internationale politiek in Utrecht in 1975 bij het Amerikaanse telecombedrijf ITT, zorgde voor de privatisering van de Koninklijke PTT Groep (KPN), werd tweede man van Lucent Technologies, daarna topman van British Telecom en sinds 2008 bestuursvoorzitter van telecombedrijf Alcatel-Lucent.

Verwaayen was lid van het hoofdbestuur van de VVD, is al 45 jaar lid van die partij, en schreef in 2006 het verkiezingsprogramma. Hij heeft een informele maar stevige rol in de partij. De VVD-top is iedere zomer te gast in zijn huis in Zuid-Frankrijk om daar de koers van de partij te bepalen. Verwaayen wordt algemeen gezien als een belangrijk adviseur van premier Mark Rutte. Zijn band met de premier omschreef Verwaayen in deze krant „als een vader die iets tegen zijn zoon zegt”.