‘Ik heb geen oordeel over Walter White’

Acteur Bryan Cranston draagt de serie Breaking Bad. „Dat zie je nooit op tv: een goed mens die slecht wordt.”

Bryan Cranston als Walter White, de scheikundelaar die een nieuw leven begint als drugsproducent.
Bryan Cranston als Walter White, de scheikundelaar die een nieuw leven begint als drugsproducent.

Herkend worden op straat heeft als nadeel dat je niet meer ongestoord het gedrag van je medemensen kunt bestuderen, vindt Bryan Cranston (57), ster van de Amerikaanse tv-serie Breaking Bad. „Een acteur verveelt zich nooit: ik observeer hoe mensen zich gedragen en weet dat ik mijn waarneming op een dag voor een rol kan gebruiken.”

Bij een ontmoeting met Europese journalisten in Londen verschaft Cranston zichzelf op straat enige privacy dankzij het haar op zijn hoofd. Maar over een paar dagen moet zijn haar er weer af. William White, de door hem gespeelde hoofdpersoon, is kaal, en de opnamen voor het vijfde en laatste seizoen gaan bijna beginnen. Hoe bereid je je voor op een rol met een januskop: een schlemielige scheikundeleraar met terminale kanker die bij toeval een hard-boiled drugscrimineel wordt? Heeft Cranston twee personages tegelijk voor ogen als hij White speelt?

„Walter White is één man, die verandert. Toen ik zes jaar geleden Vince Gilligan, bedenker van Breaking Bad, voor het eerst ontmoette, heb ik me gerealiseerd dat hij iets wilde laten zien wat je nooit ziet op televisie: een goed mens die een slecht mens wordt. Televisieseries berusten altijd op continuïteit van de personages. Je weet wat voor man de detective is en je gaat lekker kijken hoe hij zijn nieuwe zaak oplost.

„Maar bij Walter White wist ik vanaf het begin dat ik een man zou moeten spelen die stapje voor stapje zou veranderen. Dat lijkt ingewikkeld, maar is het niet, omdat het lijkt op het werkelijke leven: jij en ik weten ook niet hoe we ons over tien jaar zullen gedragen, en wie we dan zullen zijn. Televisie is heel geschikt voor het tonen van zo’n ontwikkeling, omdat je bij de eerste aflevering geen idee hebt hoe de serie verder gaat.

„Film werkt heel anders: je kent het hele scenario van begin tot eind. Bij elke opname moet je je rekenschap geven waar je personage op dat moment staat in het ontwikkelingsproces en hem dienovereenkomstig moduleren. Maar bij Breaking Bad is het letterlijk zo, dat we bij de opname van een aflevering niet weten wat de inhoud van de volgende aflevering zal zijn. Ik hoor het pas twee, drie dagen voordat we gaan draaien.”

Hoe zou Cranston willen dat het afloopt: straf, ondergang, overwinning, geluk?

„Die vraag impliceert dat ik met een objectieve blik naar mijn personage kijk en een oordeel heb over wat goed of slecht voor hem is. Maar ik heb geen oordeel over hem. Ik heb ook echt geen flauw idee hoe het vijfde seizoen afloopt. Ik hoef dat ook niet te weten en laat dat helemaal aan Vince Gilligan over. Zolang het maar briljant geschreven is. Daarmee staat of valt elke rol.”

Walter White heeft op het eerste gezicht weinig waarmee je je als kijker zou willen identificeren. Een in het leven teleurgestelde, duffe vijftiger raakt verzeild in een crimineel milieu dat met illegale amfetaminen op grote schaal jongeren naar de donder helpt. Hoe wordt zo’n personage dan toch zo populair?

„Door zijn kwetsbaarheid en zijn gevoeligheid. Wie kent niet de situatie dat je in het werkelijke leven geen zwakheid durft te tonen omdat je dan denkt dat je zult worden uitgelachen, of dat ze over je heen zullen lopen? Ik wil Walter White niet alleen maar spelen als een man die zichzelf en zijn gezin fysiek in gevaar brengt. Ik wil ook laten zien dat hij emotioneel gevaar loopt. Zijn fragiliteit – dat is iets waarmee veel toeschouwers zich kunnen identificeren. Dat is ook acteren: bereid zijn om naakt te zijn, lichamelijk en geestelijk.”

Breaking Bad heeft de acteurscarrière van Cranston enorm vooruit geholpen. Vóór de hitserie speelde hij vooral kleinere rollen in tv-series, alsmede de vader in de sitcom Malcolm in the Middle – hoogbegaafd kind in een probleemgezin – die ook in Nederland is uit gezonden. Dezer dagen is hij te zien in de speelfilm Argo, die voor een Oscar als beste film is genomineerd. Valt hij straks na afloop van de laatste draaidag van Breaking Bad niet in een gat?

„Ik zie wel. Ik heb theaterplannen. De industrie heeft de neiging om je bij gebleken succes steeds voor hetzelfde soort rollen te casten, maar geld heeft me nooit zo geïnteresseerd. Eén ding is zeker: van Breaking Bad komt nooit een vervolg in de bioscoop. Het geleidelijk afglijden van een personage leent zich niet voor een film van maximaal twee uur. Breaking Bad, de film zou vreselijk slecht worden.”