Weg met casino, online gokken wordt de hype

Online gokken wordt binnenkort wellicht legaal. Voor exploitanten is de Nederlandse en Britse markt een ideale proeftuin om de grenzen van de wet te verkennen.

Het is een doordeweekse avond in het Holland Casino in Amsterdam. In de imposante speelzaal op de eerste verdieping is het rustig. Om de roulettetafels staan wat plukjes mensen, maar het is allesbehalve druk.

Ik speel Caribbean Stud Poker met als minimum inzet tien euro. Omdat ik de enige speler ben, praat de croupier mij bij over de aankomende bezuinigingen en het feit dat ik met mijn aanwezigheid de gemiddelde leeftijd met tien jaar naar beneden haal. Hij ziet de toekomst voor het casino somber in. Ik deel zijn somberheid, want na drie potjes slechte kaarten achter elkaar zijn mijn fiches op. De neiging om deze somberheid te delen met mijn Facebookvrienden komt niet in mij op. Straks drukken al die vrienden op de ‘Vind ik leuk’-knop. En er rust misschien geen taboe op gokken, maar met Facebookvrienden deel je leuke foto’s, niet het verlies van honderd euro in vijftien minuten.

Dit alles kan de komende maanden zomaar veranderen. Nu is online gokken op sites als Facebook nog niet mogelijk, maar de Tweede Kamer zal naar verwachting dit voorjaar een wet aannemen die online gokken legaliseert. Bestaande partijen staan te trappelen om de markt te betreden. Uit het zicht van het grote publiek bereiden ze zich al jaren voor op de veranderende Nederlandse wetgeving. De concurrentie zal straks moordend zijn. Enerzijds willen klassieke partijen met weinig online ervaring als Holland Casino, Lotto en Novamedia (uitbater van de Goede Doelen-loterijen) hun klantenbestand verjongen door online gokken aan te bieden.

Anderzijds zijn er de nieuwkomers die de laatste jaren een schat aan ervaring hebben opgebouwd met online poker, bingo of andere gokspellen. Denk aan Bwin.party en PokerStars. Voor al deze aanbieders geldt: hoe je straks te onderscheiden in een competitieve markt?

Casinospellen zoals bingo en poker zijn al decennia hetzelfde, terwijl gamemakers constant blijven innoveren. Dankzij de expertise van game-ontwikkelaars zijn Facebook-games het meest lucratief. De derde partij die dan ook graag de Nederlandse markt wil betreden om gokgames uit te baten zijn de gamebouwers. En dus is het een kwestie van tijd tot RMG (real money online gambling) of gamblification ook in Nederland zijn intrede doet.

Gokgiganten zijn er bewust van dat game-ontwikkelaars kunnen profiteren van het huwelijk tussen gokken en gamen. Het gonst de laatste maanden van de geruchten over bekende game-uitgevers die zich bezighouden met gokgames of die samenwerkingsverbanden aangaan met bestaande uitbaters. Gezien de diepe zakken van die bestaande aanbieders, is het wachten op overnames van relatief betaalbare gamestudios.

Er is een enorme omzet te verdelen. De wereldwijde markt voor online gokken wordt geschat op 32 miljard dollar, die van social games op ‘slechts’ 3 miljard. Maar om succesvol online gokken te kunnen exploiteren, is een enorme juridische inspanning nodig. Per Amerikaanse staat en per Europees land zijn vergunningen nodig. De juridische hobbels zijn aanzienlijk en de markt voor legaal gokken is aan strenge regels onderhevig. Wat te doen met gokverslaafden en hoe minderjarigen effectief van websites te weren? Voor exploitanten is de Britse en Nederlandse markt een ideale proeftuin om de grenzen van de wet te verkennen met een goklustig publiek dat constant online is.

Een spelmaker die alvast openlijk het voortouw neemt is het Amerikaanse Zynga, de maker van bekende Facebook-games als FarmVille.

De gameontwikkelaar kan haast niet anders. De beurskoers blijft maar dalen en het bedrijf moet iets doen om nieuwe inkomstenbronnen aan te boren. Er zijn dan ook bakken geld te verdienen. Geven Farmvillespelers gemiddeld een dollar uit, bij goksites is dat driehonderd keer zoveel.

Zynga heeft in verschillende Amerikaanse staten licenties aangevraagd om gokspellen te exploiteren en is een strategisch samenwerkingsverband aangegaan met online gokimperium Bwin.party. Doel is om dit jaar in het Verenigd Koninkrijk gokspelletjes aan te bieden. En Facebook heeft afgelopen herfst haar platform al opgesteld voor Britten om voor geld bingo te spelen.

Juist voor game-ontwikkelaars als Zynga is het een logische stap. Er zijn aardig wat overeenkomsten tussen fruitautomaten en social games. Beiden zijn laagdrempelig, delen het compulsieve, de instant gratificatie, de kans om bij de volgende klik (of druk) eindelijk iets te winnen. Geen handleidingen of lange introducties maar constante terugkoppeling. Klikken, klikken, klikken en af en toe een bijzonder item vrijspelen. Ook het ontwerp van Zynga-games zou niet misstaan in een casino. Felle kleuren, vrolijke geluidjes en ‘win’ je iets, of het nu een tractor is of een euro, dan zal je dat weten ook. Aan virtuele confetti geen gebrek.

Een typisch voorbeeld van hoe de toekomst van online gokgames eruit kan zien is het Facebookspel Zynga Slingo: ‘The game that combines slots with bingo’. Een bingokaart moet gevuld worden door vijf rollen met getallen te laten draaien. Hoe sneller je de gevallen getallen op de bovenstaande bingokaart aanklikt, hoe meer punten. Wat betreft spelmechanieken is er bij Slingo geen verschil tussen gokken en gamen.

Wat wel anders in vergelijking met de fysieke fruitautomaat is de directe link die Zynga constant maakt met je Facebookvrienden. Zo doet Slingo na een paar minuten de onvermijdelijke suggestie: „Ask your friends for Extra Balls!”

Inderdaad, voor diegene die zich nu al doodergert aan spelgerelateerde Facebookuitnodigingen kan het nog wel eens een pittig jaar worden. De verslavingsgevoelige gokkers kunnen maar beter hun Facebookprofiel helemaal verwijderen.

    • David Nieborg