Minder graafmachines en bulldozers

Caterpillar rapporteerde 55 procent minder winst, als gevolg van dalende verkopen en een kostbare blunder in China.

Caterpillar, de Amerikaanse producent van bouw- en graafmaterieel, voorziet een matig economisch herstel in 2013 wegens aanhoudende onzekerheid in de wereldeconomie. Een opleving in de vraag naar de megamachines die het bedrijf maakt, valt volgens het bestuur niet eerder te verwachten dan de tweede helft van het jaar.

Dat verklaarde Caterpillar gisteren bij de presentatie van cijfers over het vierde kwartaal. Het bedrijf rapporteerde een winstval van 55 procent ten opzichte van dezelfde periode een jaar eerder, wegens teruglopende verkoop en een eenmalige afschrijving van 580 miljoen dollar (431 miljoen euro) als gevolg van een slechte acquisitie in China.

De onderneming uit de Amerikaanse staat Illinois, die wordt gezien als een graadmeter voor de economie omdat het wereldwijd materieel levert voor de bouw en winning van grondstoffen, boekte in het vierde kwartaal een winst van 697 miljoen dollar, ofwel 1,04 per aandeel. Dat was aanmerkelijk lager dan de 1,70 per aandeel die analisten hadden verwacht. In dezelfde periode van 2011 bedroeg de winst 1,55 miljard dollar, ofwel 2,32 per aandeel.

De winstdaling lag voor een groot deel aan een kostbare blunder bij de overname van ERA Mining Machinery, een Chinese producent van apparatuur voor mijnbouw die Caterpillar vorig jaar kocht voor 700 miljoen dollar. De aankoop was bedoeld om meer toegang te krijgen tot de Chinese miljardenmarkt voor bouwmaterieel, een markt die van groeiend belang is wegens beperkte groei op de thuismarkt in de Verenigde Staten, en stagnatie in Europa.

Vorige week maakte Caterpillar echter bekend dat het de waarde van ERA ernstig had overschat, wegens problemen met de boekhouding bij het bedrijf die na de sluiting van de transactie aan het licht kwamen.

Maar ook had de lagere winst te maken met verminderde vraag naar de apparatuur die Caterpillar maakt, zoals graafmachines, bulldozers en kiepwagens. Vooral in de tweede helft van 2012 verzwakte die vraag, en drong het bedrijf de productie terug om groeiende voorraden in te perken.

Voor 2013 verwacht Caterpillar een winst van 7 tot 9 dollar per aandeel – een ruime marge, die aangeeft dat het bedrijf twijfels heeft over blijvend economisch herstel. Het bedrijf, dat bij zijn kwartaalcijfers altijd economische prognoses levert die het gebruikt om plannen te maken voor de hoeveelheden machines die het produceert, rekent op een wereldwijde economische groei van 2,5 procent dit jaar – iets beter dan de 2,3 procent in 2012, maar een lichte verlaging ten opzichte van een eerdere raming van 2,7 procent.

„We zijn bemoedigd door recente verbeteringen van economische indicatoren, maar blijven voorzichtig”, zei bestuursvoorzitter Doug Oberhelman in een verklaring.

Ondanks het sombere beeld steeg het aandeel van Caterpillar gisteren 2 procent in New York. Investeerders menen wellicht dat het bedrijf het ergste achter de rug heeft.

    • Frank Kuin