Online advocaten bedreiging voor gevestigde orde

Amerikaanse advocatenfirma's hebben te maken met echte ontwrichting door virtuele competitie. Terwijl ze al onder druk staan van kieskeuriger cliënten en goedkopere alternatieven, worden ze nu geconfronteerd met de online concurrentie van het in Washington gevestigde Clearspire. Dat zet met onder meer platte tarieven en online-adviezen het traditionele bedrijfsmodel op zijn kop. Die nieuwe aanpak zou wel eens de weg van de toekomst kunnen zijn.

De afgelopen vier jaar waren beroerd voor de advocatuur. De groei stagneerde, winsten daalden en grote praktijken als Dewey & LeBoeuf gingen onderuit. Met overheadkosten die nog steeds veel te hoog zijn en klanten die allerlei kortingen bedingen, ziet de toekomst er niet bepaald rooskleuriger uit. Zo daalde het aantal in rekening gebrachte uren daalde vorig jaar, zo blijkt uit een recent rapport van Citi Private Bank en Hildebrandt Consulting.

Deze neergang binnen de advocatuur inspireerde juridische vernieuwers juist. Doe-het-zelf-firma’s als LegalZoom, advocatennetwerken als Rimon en bedrijven waar je een advocaat kunt ‘huren’ als De Novo Legal staken overal de kop op. Hoewel zij allemaal in een bepaalde behoefte voorzien, zal waarschijnlijk geen van hen de traditionele firma's zozeer in de wielen gaan rijden als Clearspire.

De firma werd in 2010 opgericht met een startkapitaal van zo'n 5 miljoen dollar van de twee initiatiefnemers en andere financiers. Clearspire belooft adviezen van topkwaliteit voor de helft van de prijs. Zij houdt de kosten laag door de advocaten – voormalige partners van grotere, gevestigde firma’s – vanuit hun eigen huis te laten werken. Zij krijgen salarissen betaald in plaats van een winstaandeel. Een afzonderlijke divisie handelt de administratieve zaken af en werft nieuwe klanten.

Clearspire zegt dat de omzet vorig jaar met 85 procent is gestegen en inmiddels het miljoen is gepasseerd. Het plan is om de komende vijf jaar honderd nieuwe advocaten in dienst te nemen in steden als San Francisco en Los Angeles. Indrukwekkend, al bestaat het bedrijf nog niet lang genoeg om de grote firma's angst aan te jagen. Nu durven nog niet veel bedrijven grote rechtszaken en transacties toe te vertrouwen aan anderen dan de vertrouwde firma's.

Maar het tweede echelon moet op zijn tellen gaan passen. Om concurrerend te blijven zal het voor deze firma's steeds noodzakelijker worden de online dienstverlening op te tuigen, in kostenbesparende technologieën te investeren en factureren en andere doorsnee activiteiten uit te besteden.

Het afschaffen van de stenen kantoren en de bonussen voor senior-partners zou wel eens de volgende stap kunnen zijn.

De klanten zullen hier wel bij varen, maar ook de advocaten kunnen ervan profiteren. Het vroege succes van firma's als Clearspire duidt erop dat de toekomst van de advocatuur er beter uitziet dan sombere koffiedikkijkers voorspellen.

Breakingviews is een dagelijks commentaar vanuit de City in Londen. Vertaling door Menno Grootveld.