Franse militairen rukken snel op in N-Mali

Franse en Malinese militairen hebben vanochtend het vliegveld van de historische woestijnstad Timboektoe ingenomen zonder daarbij op tegenstand van moslimextremisten te zijn gestuit. Dat hebben bronnen binnen het Franse leger bekendgemaakt. „Stukje bij beetje wordt Mali bevrijd”, zei minister van Buitenlandse Zaken Laurent Fabius vanochtend tegen France 2.

De Fransen en Malinezen zijn afgelopen weekend snel noordwaarts opgerukt. Zaterdag namen ze de noordelijke stad Gao in, de stad met de meeste inwoners in Noord-Mali. Volgens het Franse ministerie van Defensie hebben de Fransen troepen geen verliezen geleden. Wel zouden „tientallen” extremisten zijn omgekomen bij de inname van de stad. Duizenden mensen gingen de straat op om de aankomst van de Fransen te vieren. Ze riepen ‘Liberté’ en ‘Vive la France’.

Van de drie grote steden in Noord-Mali die de moslimextremisten negen maanden geleden veroverden op het Malinese leger, is nu alleen Kidal nog in handen van de rebellen. De Franse luchtmacht, die het offensief ondersteunt, voerde gisteren opnieuw bombardementen uit op bases van de extremisten in en rond Kidal, 1.500 kilometer ten noordoosten van Bamako. Daarbij zijn volgens het Franse leger bases, voertuigen en wapendepots vernietigd.

Mokhtar Belmokhtar, de leider van de groep ‘Ondertekenaars in bloed’ die de gijzelingsactie in het Algerijnse gascomplex uitvoerde, zou zich in de bergen rond Kidal hebben verschanst. Ook zou de groep Ansar ud-Din in grotten rond Kidal kampen hebben opgeslagen. Het huis van Iyad Ag Ghaly, de leider van Ansar ud-Din, werd volgens een bron bij de Malinese veiligheidsdienst zaterdag bestookt door Franse bommenwerpers.

Als Kidal is ingenomen, is de eerste fase van de Franse operatie ten einde. Daarna zullen de Fransen de extremisten proberen te verjagen uit hun kampen in de woestijn, wat volgens analisten veel lastiger is.

Afgelopen weekend besprak de Afrikaanse Unie het sturen van meer troepen naar Mali. De Nigeriaanse kolonel Shehu Usman Abdulkadir, die aan het hoofd van de Afrikaanse troepen staat, zei dat hun aantal zal worden vergroot van 3.200 naar 5.700 militairen – en dat is exclusief de 2.200 militairen die Tsjaad heeft toegezegd. (AP, AFP, BBC)