Lichtende nachtwolken

Lichtende nachtwolken kun je in de zomer ook zien in Enschede of Drenthe, maar deze exemplaren werden vastgelegd vanuit een ander perspectief: vanuit het internationale ruimtestation waar één van de astronauten ze op 5 januari op de foto zette. Niemand weet precies hoe er waterdamp belandt in de mesopauze, die hoog boven de stratosfeer ligt, op 76 tot 85 kilometer boven het aardoppervlak. En: klit die waterdamp als vanzelf tot fijne dampdruppeltjes? Of verzamelt zich waterdamp op stof dat meteorieten hier misschien hebben achtergelaten?Zeker is dat de dampdruppeltjes meteen bevriezen, want in de mesopauze is het koud, vooral in de zomer: tot wel 130 graad Celsius onder nul. En het vereist speciale omstandigheden om de ijle slierten van ijskristalletjes zichtbaar te maken voor mensenogen. De zon moet zo diep achter de horizon zijn gezakt dat luchtlagen onder de mesopauze in de schaduw liggen. Tegelijk moeten van achter de horizon de zonnestralen nog net de mesopauze belichten, tussen 50 en 70 graden zuider- en noorderbreedte, en hier boven Frans Polynesië.