Libor zorgt voor deuk in imago

De problemen van het Britse ICAP, een valutamakelaar tussen financiële handelaars, met de Libor-rente komen op een slecht moment voor de makelaarsbranche. De Britse Financial Services Authority (FSA) heeft onderzoek ingesteld naar mogelijk gesjoemel met de manier waarop rentetarieven tussen banken vastgesteld worden.

De omvang van het schandaal rond Libor (de London Interbank Offered Rate) betekent dat elk betrokken bedrijf het risico loopt op reputatieschade. ICAP heeft tenminste één voordeel: makelaars van het bedrijf zijn en waren niet betrokken bij de opgave van rentetarieven. Maar toen de betrokkenheid van UBS bij het schandaal in december bekend werd, werd duidelijk dat makelaars bij anonieme bedrijven door bankiers waren betaald om nep te bieden. Dat heeft de beïnvloeding van de Libor-rente mogelijk verborgen.

De FSA is tot nog toe niet zover gegaan om te suggereren dat ICAP direct betrokken was. En zelfs als het bedrijf vuile handen blijkt te hebben, maakt het secondaire karakter van de mogelijke overtreding een hoge boete minder waarschijnlijk. Het zou ook goed zijn als zware straffen als de boete van 1,5 miljard dollar voor UBS en de 290 miljoen voor Barclays niet aan ICAP worden opgelegd. Als tussenpersonen ontbreekt het makelaars aan grote kapitaalreserves om verliezen af te boeken. In september bedroeg de kapitaalreserve van ICAP 1,1 miljard pond, 1,6 procent van de passiva van het bedrijf.

Met of zonder ‘Libor-boete’ heeft ICAP nog twee andere problemen: Zakenbanken waarvoor de firma werkt, moeten hun kapitaalbuffers moeten vergroten en kunnen daarom minder zaken doen. Het andere is dat strengere regulering van derivatenhandel meer transacties naar digitale beurzen drijft. Dat betekent minder ruimte voor traditionele bemiddeling per telefoon.

ICAP heeft stappen ondernomen om zichzelf te beschermen. Tweederde van de operationele winst komt nu van elektronische en informatieve serviceverlening en diensten na de transactie.

Zelfs als het onderzoek van toezichthouders een lelijke wending neemt, is het mogelijk dat het bedrijf als geheel de schade beperkt kan houden. Maar ICAP kan niet op zijn lauweren rusten. De ergste schade die UBS en Barclays hebben geleden was die reputatieschade. Dat lijkt nu ook het grootste risico voor ICAP.