Blanco spit in ’t verleden van zijn kopman

Blanco (voorheen Rabo) is argwanend over het dopingverleden van zijn kopman Sánchez. Uit onderzoek blijkt dat hij klant moet zijn geweest van dopingarts Fuentes.

Rabobank-renner Luis León Sánchez tijdens een afdaling in de veertiende etappe van de Tour de France afgelopen jaar. Foto Reuters

15 mei 2006. In het centrum van Salou wordt de proloog van de Ronde van Catalonië verreden. De renners rijden één voor één van het startpodium. Maar als het de beurt is aan Luis León Sánchez blijft het podium leeg. Sánchez is te laat – 25 seconden om precies te zijn.

Een week na de proloog in Salou, op 23 mei, doet de Spaanse politie bij een operatie genaamd Puerto een inval in de appartementen van Eufemiano Fuentes – de spil in een groot dopingnetwerk. Bij die inval worden honderden ingevroren bloedzakken aangetroffen van verschillende sporters, maar ook aantekeningen, dopingschema’s en faxen. Fuentes en zijn compagnons blijken een administratie te hebben bijgehouden. De identiteit van hun cliënten proberen ze te verbergen door schuilnamen en nummers te gebruiken.

Van enkele schuilnamen wordt achterhaald om wie het gaat, maar nog altijd zijn er talloze codenamen waarvan onduidelijk is wie er achter schuilt. Zo is nog steeds niet vastgesteld wie cliënt nummer 26 met de schuilnaam ‘Huerto’ is.

Maar uit de politiedocumenten van het dossier Puerto is af te leiden wie Huerto moet zijn.

Eerst de naam Huerto (of Huerta) zelf. Dat betekent ‘tuin’ of ‘boomgaard’ en verwijst naar de vruchtbare streek rond Murcia – waar Luis León Sánchez vandaan komt. In de documenten van Operación Puerto zijn daarnaast twee telefoontaps geregistreerd waarin wordt gesproken over Huerto. Beide gesprekken worden gevoerd door Fuentes en wielertrainer Ignacio Labarta, die direct betrokken is bij de handel in doping en bloed.

In één gesprek hebben ze het erover dat de Spaanse renner Huerto vertrekt naar een trainingskamp van wielerploeg Liberty Seguros in de Pyreneeën – ter voorbereiding op de Tour de France. Het is vlak voordat Luis León Sánchez vertrekt naar dat betreffende trainingskamp.

In het tweede gesprek geven Fuentes en Labarta nog specifiekere informatie over de identiteit van Huerto. Ze hebben het over de proloog van de Ronde van Catalonië. Sánchez is een van de twee Spaanse renners uit de Tourploeg van Liberty die ook die Ronde rijden. De andere is Isidro Nozal. Deze is cliënt bij Fuentes onder zijn eigen naam, zo wordt later ontdekt door de Guardia Civil.

Het gesprek over de proloog vindt plaats op 15 mei 2006, om 18.29 uur.

Fuentes: „Huerto heeft me gebeld, Huerto heeft me gebeld om me te zeggen dat...”

Labarta: „Ja, ze hebben het me verteld.”

Fuentes: „… hij 25 seconden te laat was bij de start.”

Fuentes zegt verder dat Huerto 1.05 minuut achter de winnaar eindigt. Op die achterstand eindigt Luis Pérez van Cofidis, maar hij kan Huerto niet zijn omdat hij niet bij Liberty rijdt – en het strookt evenmin met de data waarop hij bloedtransfusies laat uitvoeren. Het is waarschijnlijker dat Fuentes niet de exacte eindtijd weet. Sánchez eindigt op 1.13 minuut.

Uit het wedstrijdverslag van El Mundodat de dag erna verschijnt blijkt dat het Sánchez was die 25 seconden te laat startte. Dat wordt nu ook bevestigd door een bron die een van de verdachten in het proces rond het dopingnetwerk van Fuentes juridisch bijstaat.

Volgens de dopingschema’s van Fuentes laat Huerto in 2006 vier bloedtransfusies doen. Op 25 januari geeft hij een bloedzak af, op 2 maart wordt die zak opnieuw ingebracht. Enkele dagen later start Sánchez in Parijs-Nice, waarin hij dertiende wordt. Op 10 april geeft Huerto twee zakken bloed af – dat is een flinke aderlating, en dus is het niet aan te raden om in die periode zware wedstrijden te rijden. Sánchez neemt in die periode rust. Op 13 mei, vlak voor de Ronde van Catalonië, wordt een bloedzak ingebracht. Sánchez komt te laat bij de proloog en rijdt in de overige etappes achter de feiten aan.

Volgens de kalender van Fuentes zijn er in 2006 nog twee transfusies gepland: op 24 mei en op 19 juni (vlak voor het nationaal kampioenschap tijdrijden, een van Sánchez’ belangrijkste doelen), maar die vinden nooit meer plaats omdat de Spaanse politie het dopingnetwerk van Fuentes dan al heeft opgerold.

Naast de link met Huerto komen de initialen L.L. voor op een fax die Fuentes stuurt naar de ploegarts van Liberty Seguros in de Tour de France van 2005. Daarop adviseert Fuentes hoeveel insuline, testosteron, groeihormonen en cortisonen de negen renners van Liberty (onder wie Sánchez) moeten nemen.

Ook na het oprollen van het netwerk van Fuentes wordt Sánchez diverse malen in verband gebracht met andere dopingartsen. In 2007 traint Sánchez bij Michele Ferrari – de arts die volgens het Usada-rapport betrokken is bij het dopingprogramma van Lance Armstrong en diens ploeg. In 2009 wordt Sánchez gelinkt aan een andere dopingarts, Jesús Losa, als de Spaanse politie in Operatie Chinatown sms’jes onderschept waarin sprake is van felicitaties aan het adres van de winnaar van Parijs-Nice: Sánchez. En in 2011 duikt zijn naam weer op in een Spaanse dopingzaak: dit keer gaat het om Operación Galgo. De Spaanse politie neemt telefoongesprekken op tussen zijn vrouw en Alberto León – een ex-mountainbiker die doping leverde en later zelfmoord zou plegen. De uitgetikte tekst komt in handen van El Mundo. De krant claimt dat Sánchez’ vrouw en Alberto León een afspraak tussen Sánchez en Fuentes zouden regelen – en dat wordt gesproken over geldbedragen. Wéér komt Sánchez ermee weg: het bewijs wordt niet ontvankelijk verklaard.

De affaires doen het imago van Sánchez geen goed, maar in 2011 haalt manager Harold Knebel hem toch naar Rabobank. Knebel: „We zijn niet over één nacht ijs gegaan. We hebben zijn bloedwaarden gescreend, we hebben hem toen – en ook later – gevraagd of hij betrokken was in een dopingnetwerk. Maar hij ontkende. Uit niets bleek dat hij vuile handen had. En dus hebben we hem op basis van de toen beschikbare informatie bij de ploeg gehaald.”

Bij Rabobank is Sánchez niet meer de klassementsrenner die hij in Spaanse dienst was, maar hij wint wel een Tourrit in 2011. In 2012 doet hij dat opnieuw, en vlak daarna wint hij ook de Clásica San Sebastián. Prompt krijgt hij een contractverlenging van drie jaar – voor een totaalbedrag dat rond de 2,6 miljoen euro zou liggen.

De contractverlenging blijkt achteraf binnen de ploeg omstreden. Rabobank heet tegenwoordig Blanco en de ploeg doet er alles aan schoon schip te maken. Lijken in de kast is het laatste wat de ploeg Blanco kan gebruiken in de zoektocht naar een nieuwe sponsor. En Sánchez is een risico. Een van de ploegleiders van Blanco zegt: „Luis León is een probleem. Die contractverlenging was een blunder.”

De ploeg is Luis León liever kwijt dan rijk. Zijn bloedwaarden worden uitgeplozen en de renners leggen hem op een besloten meeting het vuur aan de schenen. Sánchez is – in afwachting van het Puerto-proces dat 28 januari begint – niet opgesteld in de Tour Down Under die momenteel verreden wordt.

Blanco-manager Richard Plugge: „Na het uitkomen van het Usada-rapport, waarin Luis León in verband wordt gebracht met dokter Ferrari, zijn we een intern onderzoek gestart. Dat onderzoek loopt nog. We hebben Luis León meerdere keren gevraagd naar zijn betrokkenheid bij dopingnetwerken. Hij ontkent alles. De Spaanse bond en de antidopingorganisaties hebben aangegeven dat er geen onderzoek tegen hem loopt. Dat hij schuil kan gaan onder de bijnaam ‘Huerto’ in Operación Puerto is nieuw voor me. Daar gaan we hem mee confronteren.”

De ploegleiding heeft een dossier opgesteld met alle aanwijzingen en beschuldigingen over Sánchez’ dopegebruik. Gisteren is er een lang gesprek met hem geweest op het trainingskamp in Spanje en de andere renners zijn geïnformeerd dat er een intern onderzoek tegen hem loopt.

Blanco, zo schetsen betrokkenen, zit met een arbeidsrechtelijk probleem. Ze kunnen Sánchez niet uit de ploeg zetten, zolang hij zelf ontkent en de Spaanse bond of een anti-dopingorganisatie hem niet veroordeelt. Sánchez zelf wil niet reageren, zijn zaakwaarnemer Angel Buenache ontkent alle aantijgingen.

Komende maandag begint het proces rond Operación Puerto. Talloze betrokkenen zijn opgeroepen te getuigen – onder ede. Misschien dat dan eindelijk duidelijkheid komt over de 25 verloren seconden in de proloog van Salou.

    • Thijs Zonneveld