Vrouw mag nu vechten aan front

Elke burger in de VS moet meehelpen met het verdedigen van de natie, vindt minister Panetta. Dus ook vrouwen. Zij krijgen meer gevechtstaken.

American army , female women pilots , Whirly Girls - Female helicopter pilots in Iraq.LT.Aurdry Doughty,pilot of a US Army Blackhawk MEDEVAC helicopter, © 2008 Martin Specht / Agentur Focus / Hollandse Hoogte serie: Whirly Girls (32x) Martin Specht/Hollandse Hoogte

De Afghaanse Talibaan zal het ongemak van een gewapende confrontatie met Amerikaanse vrouwen in de frontlinie waarschijnlijk bespaard blijven, want de Amerikaanse gevechtseenheden trekken zich al dit voorjaar uit Afghanistan terug.

Maar de vertrekkende Amerikaanse minister van Defensie Leon Panetta bevestigde gisteren dat vrouwelijke militairen voortaan ook gevechtstaken kunnen krijgen. „Ik geloof dat het in onze democratie de verantwoordelijkheid van elk burger is om de natie te verdedigen”, zei Panetta. „En elke burger die aan de kwalificaties voldoet voor de dienst moet die kans hebben.”

In de praktijk viel de afgelopen jaren bij de oorlogen in vooral Irak en Afghanistan het werk van gevechtseenheden en andere troepen vaak al moeilijk te scheiden. Veel vrouwelijke militaire belandden, soms tegen wil en dank, toch al in gevechtssituaties. In Afghanistan en Irak zijn ruim 130 vrouwen gedood, terwijl 800 gewond raakten.

Mary Jennings Hegar bij voorbeeld, die in 2009 als co-piloot van een helikopter bij een missie om gewonden uit het zuiden van Afghanistan te redden in de cockpit al voor de landing in arm en bovenbeen werd geschoten. Desondanks werden de gewonden opgepikt, waarna de helikopter alsnog strandde. De bemanning, ook Jennings Hegar, moesten zich schietend verdedigen, tot ze twintig minuten later werd ontzet door andere Amerikanen.

Dezelfde Jennings Hegar mocht echter, ondanks de onderscheidingen die ze ontving voor haar moed in Afghanistan, niet toetreden tot gevechtseenheden. De voorschriften lieten dat niet toe. Daarop besloot ze afgelopen najaar naar de rechter te stappen en ze kreeg daarbij steun van de invloedrijke Amerikaanse burgerrechtenorganisatie ACLU.

Panetta is de rechter nu echter een stap voor, al moet nog nader worden bekeken of vrouwen nu ook meteen in aanmerking komen voor alle gevechtsfuncties. De bemanning van tanks aan de frontlijn moet bij voorbeeld fysiek zeer sterk zijn om zware munitie in kleine ruimte met de hand te kunnen optillen. Maar zo’n 237.000 nieuwe banen kunnen in principe nu voor vrouwen worden opengesteld, die bovendien beter betalen dan wat ze nu doen. Want gevaarlijk werk wordt vanouds beter betaald. In totaal vormen vrouwen 15 procent van de Amerikaanse strijdkrachten.

Opiniepeilingen wijzen uit dat de meeste Amerikanen het besluit verwelkomen en ook in het Congres lijkt de maatregel niet op omvangrijk verzet te kunnen rekenen. Wel uitten vooral sommige conservatieve Republikeinen bezwaren. Maar de in militaire zaken deskundige senator John McCain herinnerde er aan dat er ook nu al veel vrouwelijke militairen in gevaarlijke situaties werken in de hele wereld. Ook veel feministen juichen de stap toe. De ‘Feminist Majority Foundation’ sprak op zijn website van een „mijlpaal in de strijd voor gelijkheid van de vrouw”.

Jerry Boykin, een gepensioneerde driesterrengeneraal bij de commando’s, toont zich in een verklaring op de website van de conservatieve Family Research Council, echter kritisch over de beslissing van zijn vroegere werkgever. Hij wijst erop dat commando’s dikwijls langdurig zonder vaste basis rondtrekken. „De omstandigheden waarin ze verkeren zijn vaak primair, zonder privacy voor persoonlijke hygiëne of gewone beslommeringen”, schrijft hij. „Het besluit om de seksen in deze eenheden te integreren legt een extra en niet noodzakelijke last op leidinggevenden op alle niveaus”.

Sommige vrouwen constateerden dat het grootste gevaar voor vrouwen niet zozeer komt van kogels als wel van hun mannelijke collega’s. Columniste Gail Collins herinnerde er in The New York Times aan dat er in 2011 3.192 klachten over ongewenste seksuele avances waren ingediend. Algemeen wordt aangenomen dat het werkelijke aantal van zulke incidenten nog beduidend groter is, maar veel vrouwen schrikken er voor terug om een formele klacht in te dienen.

Dat de betrekkingen tussen mannen en vrouwen bij de strijdkrachten altijd gecompliceerd blijven, werd een paar maanden geleden nog eens duidelijk. Toen moest niemand minder dan de vermaarde generaal David Petraeus als directeur van de CIA opstappen wegens zijn buitenechtelijke relatie met Paula Broadwell, die hij in Afghanistan had ontmoet.