Renteverlaging kan Z-Korea helpen in valuta-oorlog

Het valutabeleid van Japan zou dit jaar wel eens de grootste economische vijand van Zuid-Korea kunnen worden. De bloedeloze bbp-groei van dat land in het vierde kwartaal kan voor een deel worden toegeschreven aan de sterker wordende won, die de afgelopen maanden 23 procent is gestegen ten opzichte van de yen. Daardoor komen producenten als Hyundai in de problemen. Een lagere rente zou kunnen bijdragen aan het verlichten van de druk.

Een in waarde stijgende munt is een groot dilemma voor de centrale bank van Zuid-Korea. De rente werd door de Bank of Korea in oktober voor het laatst verlaagd, en werd toen vastgesteld op 2,75 procent. Beleggers gokken erop dat deze vastgestelde rente onveranderd zal blijven als de nieuwe regering van president Park Geun-hye de overheidsuitgaven zal verhogen in een poging de groei aan te jagen.

Maar die afwachtende houding is riskant omdat zij de verwachting zou kunnen wekken dat de centrale bank zich niet bijzonder veel zorgen maakt over het feit dat de exporten van het land een deel van hun concurrentiekracht verliezen.

Omdat bedrijven als Hyundai en Samsung rechtstreeks concurreren met het Japanse Honda en Sony zal een goedkopere yen de winstgevendheid van de Koreaanse exporteurs ondermijnen. De verrassende daling van de nettowinst van Hyundai Motor Co met 6 procent in het laatste kwartaal van 2012 onderstreept de risico's. En nu de Bank of Japan ermee heeft ingestemd de plannen van premier Shinzo Abe te ondersteunen, door vanaf januari 2014 iedere maand 13 miljard yen (145 miljard dollar) aan extra geld bij te drukken, kan de yen nog verder verzwakken.

Een opleving van de Chinese vraag zou een deel van de druk op de Koreaanse exporteurs verlichten. Maar omdat de kracht van het herstel van China nog niet duidelijk is, zal de Bank of Korea de rente op z'n minst nog een paar maanden op peil willen houden.

Dat kan riskant zijn, omdat de regering-Abe in april waarschijnlijk een tot meer expansie geneigde gouverneur bij de Bank of Japan zal benoemen.

De autoriteiten kunnen de opwaardering van de yen vertragen door te interveniëren op de valutamarkt, maar het is verstandig als de Bank of Korea nu wat extra bescherming regelt. Omdat de inflatie in december is gedaald naar 1,4 procent, veel lager dan de officiële marge van 2,5 tot 3,5 procent, hebben de monetaire autoriteiten de ruimte om de rente te verlagen. De Bank of Korea moet de lusteloze bbp-cijfers aangrijpen als een kans om de economie een monetair steuntje in de rug te geven.

Breakingviews is een dagelijks commentaar vanuit de City in Londen. Vertaling door Menno Grootveld.

    • Andy Mukherjee