De war mentionen in Fawlty Towers is prima, maar ‘nigger’ mag niet

Het Fawlty Towers-fragment met Basil en de majoor. Screenshot BBC

Het is zonder twijfel de bekendste aflevering van Fawlty Towers, die waarin hoteleigenaar Basil (John Cleese) een gezelschap Duitsers ontvangt en te pas en te onpas de Tweede Wereldoorlog erbij haalt. 38 jaar na dato werd de aflevering alsnog aangepast - maar niet omdat de war niet gementioned mag worden.

Basil Fawlty beledigt in de aflevering ‘The Germans’, die op 24 oktober 1975 voor het eerst werd uitgezonden, vrijwel alles en iedereen. Bejaarden, Spanjaarden (zijn kelner Manuel is altijd het haasje) en Duitsers. Hij geeft een impressie van Hitler inclusief ‘the funny walk’ en verbastert ‘pickled herring’ tot Hermann Göring. ondanks het feit dat hij serveerster Polly voorhoudt: “Don’t mention the war.”

Elder Herr: “Will you stop talking about the war?”
Basil: “Me?! You started it!”
Elder Herr: “We did not start it!”
Basil: “Yes you did, you invaded Poland!”

Afgelopen zondag schrapte de BBC een scène uit een herhaling van de aflevering, maar niet een van de hierboven genoemde grappen. Het gaat om een stukje waarin de majoor (gespeeld door Ballard Berkeley) vertelt over een cricketwedstrijd waar hij een vrouw mee naar toenam:

“And the strange thing was… throughout the morning she kept referring to the Indians as niggers. ‘No no no,’ I said, ‘the niggers are the West Indians. These people are wogs.’ ‘No, no,’ she said. ‘All cricketers are niggers.’”

De scène is bedoeld als persiflage op het racisme van de Britse upper class. Maar de woorden passen niet meer in de huidige tijd, zegt de BBC, en zeker niet voor een familiepubliek. De “kleine aanpassingen” zijn bovendien gedaan met “toestemming van het management van John Cleese”.

Dat is niet genoeg voor enkele Britse tabloids. Zij beschuldigen de BBC van censuur en het retoucheren van de geschiedenis.