Sensatie: Stephens (19) verslaat idool Serena Williams

De 19-jarige Sloane Stephens heeft op de Australian Open voor een sensatie gezorgd door haar idool Serena Williams, winnaar van de laatste drie grote tennistoernooien en vijftien grandslamtitels in totaal, te verslaan in de kwartfinale: 3-6, 7-5 en 6-4.

De Amerikaanse confrontatie werd spannnend door een rugblessure van Williams, waarvoor de nummer drie van de wereld in de tweede set behandeld werd. Ze nam de frustratie mee naar de derde set, waarin ze na een verloren game een racket kapotsloeg. „Ik kon niet goed meer roteren”, zou ze na afloop zeggen. Ook vertelde ze op de persconferentie dat ze nog last had van de enkel die dubbel klapte tijdens haar eerste partij in Melbourne vorige week.

Williams (31) won vorig jaar de US Open, Wimbledon en tussendoor nog het olympische tennistoernooi. De dominante kracht in het vrouwentennis van deze eeuw had na anderhalf jaar ziekte, blessureleed en vormverlies de jacht op de nummeréén-positie weer geopend. De laatste keer dat ze op een grandslam een partij verloor was mei vorig jaar in de eerste ronde van Roland Garros, tegen de ongeplaatste Française Virginie Razzano.

Stephens geldt als grote Amerikaanse belofte. De nummer 25 van de wereld wordt wegens haar donkere huidskleur veelal vergeleken met Serena Williams, al is ze in postuur meer een mix van de zussen Williams: ranker dan Serena, potiger dan Venus. Ze stond voor het eerst in de kwartfinales van een grandslam.

Het verschil in beweeglijkheid tussen de verdedigende jonge ster en de powerhitter Williams was groot. Stephens, dochter van de in 2009 overleden oud-American footballspeler John Stephens, is één van de snelste speelsters in het vrouwentennis. In de partij vannacht haalde ze diepe, harde ballen van haar tegenstander terug – slagen die doorgaans een punt zijn of in ieder geval een fout afdwingen.

Williams en Stephens stonden eerder deze maand voor het eerst tegenover elkaar op het toernooi van Brisbane in Australië. Met meer moeite dan verwacht won de meest succesvolle tennisster van deze eeuw daar de kwartfinalepartij, waarna ze haar twaalf jaar jongere tegenstander uitgebreid complimenteerde.

Stephens keek na het laatste punt vol ongeloof naar haar trainers en entourage in de box op de tribune en greep, na de felicitaties in ontvangst te hebben genomen, direct naar haar mobiele telefoon. Op Twitter, zo zei ze in een interview na de wedstrijd, was het aantal volgers tijdens de partij verdubbeld – nu al ruim veertigduizend. „Misschien moet ik nu maar een poster van mezelf ophangen”, grapte ze als verwijzing naar haar meisjeskamer waar ooit Serena Williams aan de muur hing.

Tegenstander in de halve finale is de als eerste geplaatste Victoria Azarenka. De Wit-Russische titelhouder won solide van de Russische Svetlana Kuznetsova: 7-5 en 6-1. De andere halve finale gaat morgen tussen Chinese Li Na (6) en Russin Maria Sjarapova (2), die maar negen games verloor op haar weg naar de laatste vier.