Kwartel ei met nest matcht

Vrouwtjes van de Japanse kwartel zijn experts in het camoufleren van hun gevlekte eieren. De eieren van kwartels hebben een vlekkenpatroon dat per dier verschilt. Het ene vrouwtje legt eieren met veel vlekken, het andere met weinig vlekken. Per vrouwtje is het patroon van al haar eieren min of meer hetzelfde.

Als ze de kleur van hun nestmateriaal mogen kiezen, dan selecteren ze vaker de kleur waarin hun eieren het minst opvallen. Zo verkleinen ze de kans dat – in de natuur – hun eieren worden gezien en geroofd. Dat schrijft een groep Britse psychologen en biologen in Current Biology.

De kwartels, grondvogeltjes, passen de kleur van de achtergrond aan die van de eieren aan. Van bijvoorbeeld boomkikkers is ook al bekend dat ze een achtergrond kiezen die bij hun huidskleur past.

De Britten deden in hun laboratorium experimenten met vijftien kwartelvrouwtjes. Ze mochten voor het bouwen van hun nest kiezen uit vier kleuren zand: wit, bruin, grijs en zwart. Bij de ene proef werden dagelijks de gelegde eieren weggehaald, alsof ze uit het nest waren geroofd. Er zijn veel roofdieren die graag een kwartelei of een kwarteljong eten, zoals vossen, wezels, ratten, katten, uilen. In een andere proef mochten de kwartels een nest van zeven eieren leggen. Alle experimenten waren goedgekeurd door een ethische commissie.

Vrouwtjes waarvan de eieren veel vlekken hadden (26 tot 66 procent van het ei bedekt) kozen vaak donker zand als achtergrond. Daardoor vallen de eieren minder op. Vrouwtjes met weinig bevlekte eieren (minder dan 19 procent van het ei bedekt) kozen juist licht zand, dat matchte met de lichte kleur van de eierschaal. De Britten concluderen dat de kwartelvrouwtjes weten wat het vlekkenpatroon van hun eieren is en dat ze daarop hun nestkleur aanpassen.