Koploper Carlsen slecht Chinese muur van Hou

Hou Yifan (18) uit China, de enige vrouwelijke topschaker in Wijk aan Zee legt zich (voorlopig) neer bij een ondergeschikte rol.

De begroeting is allerhartelijkst. Met zijn breedste lach en uitgestoken hand loopt Magnus Carlsen op de tafel af waar Hou Yifan al klaar zit. Haar lach is al even warm en open. Ze weten dat hun partij de blikvanger is van de negende ronde van het Tata Steeltoernooi en gunnen de fotografen hun moment.

Voor koploper Carlsen is alleen winnen een optie. Voor Hou, nummer 215 op de wereldranglijst, zou remise al een sensatie zijn. De voormalige wereldkampioene debuteert in Wijk aan Zee in de hoofdgroep. Ze is de enige vrouw en op papier de zwakste deelnemer. Tegen de helft van het veld heeft ze nog nooit gespeeld. Tegen Carlsen speelde ze ooit één rapid-partij, die ze verloor.

Hou begint verrassend. Ze speelt een opening, de Ponziani, die op dit niveau hoogst ongebruikelijk is. De collega’s die het zien genieten. Carlsen krijgt een koddig koekje van eigen deeg. Want hij was het die de lachers op zijn hand kreeg toen hij dezelfde opening, met succes, in de vierde ronde speelde. Hou hoopt met deze rustige opzet een middenspel te bereiken waarin haar tactische kwaliteiten het beste tot hun recht komen. Wanneer ze de kans krijgt offert ze een pion, maar het effect valt tegen. Ze weet nog een dame-eindspel te bereiken waarin iedere onzorgvuldigheid grote gevolgen kan hebben, maar verder reikt ze niet. Hoewel hij na afloop kritisch is over zijn techniek, speelt Carlsen het vlekkeloos uit. Vier ronden voor het einde vergroot hij zijn voorsprong op Vishy Anand, die remise speelt tegen Peter Leko, tot een vol punt.

De partij tussen Carlsen en Hou is een treffen tussen twee werelden die verder uit elkaar liggen dan je op het eerste gezicht zou denken. De Noor strijkt jaarlijks zo’n miljoen euro op aan prijzen, startgelden en sponsorinkomsten. Hou’s inkomsten bedragen een fractie hiervan.

Typerend is de manier waarop beiden zich voorbereidden op het Tata-toernooi. Terwijl Carlsen naar Jordanië reisde voor een mondaine relaxvakantie in de Golf van Aqaba, zat Hou te blokken aan de universiteit van Beijing. Twee dagen voor de opening in Wijk aan Zee had ze het laatste van vijf tentamens. „Eigenlijk vielen die samen met het toernooi, maar de docenten vonden het goed dat ik ze eerder deed.” Ze zit in het eerste van vier jaar en hoopt haar studie Internationale Betrekkingen op tijd af te hebben. Dat zal nog niet eenvoudig zijn nu ze in september haar wereldtitel wil heroveren in een match met de Oekraïense Anna Ushenina.

De 18-jarige Hou Yifan raakte haar titel twee maanden geleden kwijt in het knock-out WK in Khanty-Mansiysk. Al vroeg in het toernooi ging tegen de veel zwakkere Monica Socko alles fout wat maar fout kon gaan. „Ik kon eerst niet geloven dat ik was uitgeschakeld. Ik speelde niet goed, maar had ook pech, want ik was zwaar verkouden. Het klimaat in Siberië is niks voor mij.”

Lang wil ze er niet bij stilstaan: „Het is gebeurd, napraten heeft weinig zin. Nu wil ik er alles aan doen om de titel terug te krijgen.”

Met dezelfde ambitie benadert ze de laatste vier ronden in Wijk aan Zee, ook al staat ze voorlopig gedeeld laatste. Zoals ze ook tegen Carlsen doorging tot de 66ste zet. „Ik wist dat het objectief verloren was, maar wilde vechten tot het bittere einde. Dat doe ik altijd.”