Ook kapotgemaakt door Lance

Simeoni, die had getuigd tegen dopingarts Ferrari, werd bij een demarrage in de Tour halt toegeroepen door Lance Armstrong. Hoe durfde hij?

In de ruime bar in het plaatsje Sezze, vijftig kilometer onder Rome is Filippo Simeoni de padrone, de baas. De oud-renner werd internationaal vooral bekend door zijn openlijk conflict met Lance Armstrong in de Tour 2004, toen The Boss hem te kijk zette, intimideerde en bedreigde. „Hoewel ik het inmiddels verwerkt heb, zit binnen in mij nog een hoop wrok en woede.”

In 2002 getuigde Simeoni voor de Italiaanse rechtbank tegen de beruchte arts Michele Ferrari, de preparatore van onder meer Lance Armstrong. Hij vertelde over de praktijken van Ferrari. Hoewel de naam Armstrong tijdens de getuigenis nooit was gevallen meende de Amerikaan het te moeten opnemen voor Ferrari – met een vreemde climax in de Tour 2004.

In de achttiende Touretappe las Armstrong de Italiaan persoonlijk de les. Simeoni ziet het drama weer gebeuren. „Er waren op dat moment zes renners ontsnapt en toen het peloton na twintig kilometer jagen de achtervolging opgaf, demarreerde ik in een laatste kans naar een etappezege. Ik hoorde Armstrong naar zijn ploegmaats roepen dat ze me moesten grijpen, maar toen die niet snel genoeg reageerden sprong hij zelf in mijn wiel en liet zich meeslepen tot ik de vluchters had bijgehaald.

„Ik blies even uit in laatste positie, Armstrong ging met de anderen praten en zeggen dat de vlucht niet door zou gaan zolang ik er bij was. Na wat heen en weer gepraat, besloot ik in het belang van de anderen mij te laten terugzakken. Armstrong deed dat ook en voordat we weer in het peloton werden opgenomen, zei hij tegen mij in goed Italiaans, dat ik de verklaring tegen Ferrari moest intrekken, anders had hij tijd, geld en advocaten genoeg om mij helemaal kapot te maken.”

Simeoni kan er nu rustig over vertellen maar is nog steeds kwaad. Het was zeker niet het enige incident tussen de twee. Armstrong had eerder geprobeerd de Italiaan uit de Tourploeg te houden via zijn wielervriend Mario Cipollini, noemde Simeoni voor de Italiaanse tv en in de Franse krant Le Monde een leugenaar en gebruikte zijn invloed om Simeoni als Italiaans kampioen uit de Giro 2009 te houden. De Amerikaan wilde in de enige Giro die hij zou rijden niet dat Simeoni hem zoals eerder in de Tour in de wielen reed.

Van de vernedering in de Tour 2004 weet Simeoni nog dat hij maar door weinigen werd gesteund. „De vele ‘vrienden’ van Armstrong lieten duidelijk blijken dat ze mij als verrader zagen. Ik herinner mij nog het ‘hoorngebaar’ van Ekimov, maar de schouderklopjes en goede woorden van landgenoot Paolo Bettini en van de Duitser Erik Zabel hebben me heel goed gedaan. In de laatste etappe ben ik dan ook nog een keer ontsnapt direct na vertrek, alleen maar om te laten zien dat ik nog leefde en dat ik niet kapot was. Zelfs de internationale wierbond UCI heeft nooit iets gedaan met het incident. Van Armstrong begrijp ik nog steeds niet waarom hij het zo voor Ferrari opneemt.”

De renner Simeoni vond het eind jaren 90 een hele eer dat hij van zijn ploeg de kans kreeg bij il Mago Ferrari te komen. In het voorjaar 2001 kwam de ommekeer. Op een ochtend om zes uur werd de renner van zijn bed gelicht bij een onderzoek van de Italiaanse politie naar gebruik van verboden middelen. „Mijn hele huis werd overhoop gehaald en ze vonden ook mijn agenda met aantekeningen van de adviezen van Ferrari. De schrik van die dag dreef mij ertoe met mijn geweten in het reine te komen.”

In de jaren erna heeft de Italiaanse renner zich vaak in de steek gelaten gevoeld. „Ik deed het natuurlijk voor mezelf, voor mijn geweten, maar dacht ook dat ik een goede zaak deed om de problemen van de wielerwereld te openbaren. Tijdens mijn schorsing door de bond na mijn bekentenis van dopinggebruik welke door de internationale bond nog iets werd verlengd, heb ik wel bijna een depressie gekregen. Later begreep ik dat niet ik maar de wielerwereld hypocriet was.”

Achtenhalf jaar na het Tourincident is Simeoni opnieuw ontgoocheld als hij Armstrong op televisie bij Oprah zijn bekentenis ziet doen. „Vorig jaar geloofde ik het eerst niet toen het verhaal van de Usada bekend werd. Ik was vol ongeloof en tevreden tegelijkertijd dat het bedrog alsnog uitkwam. Nu ben ik wat onverschillig, omdat ik nooit kan terugkrijgen wat hij mij heeft afgenomen in sportief en commercieel opzicht.”

Simeoni, die zelf na zijn inkeer twee etappes in de Vuelta won en een keer nationaal kampioen op de weg werd, heeft het tv-optreden van Armstrong gezien als een stuk theater. „Ik vond het niet meer dan een goed georganiseerd en geregisseerd toneelstuk, waarin Armstrong de hoofdrolspeler bleef. Hij heeft niets gezegd dat de wielerwereld kan veranderen, niet verteld wat er werkelijk gebeurde en hoe. Hij heeft niets gezegd over het systeem binnen of buiten de ploeg, geen slecht woord over Ferrari. Hij heeft toegegeven dat hij heeft gebruikt en basta.”

Over de methoden en het omzeilen van dopingcontroles heeft de pentito, de spijtoptant, Simeoni voor het gerecht in 2002 meer verteld dan Armstrong afgelopen week. „De hele zaak is misschien goed voor de jeugd die kan zien dat eerlijkheid het langst duurt, maar voor mij verandert het niets. Wat hij mij heeft ontnomen krijg ik niet meer terug. Ja, hij zei dat hij zijn verdere leven iedereen zal gaan excuseren die hij wat heeft aangedaan door zijn bedrog. Maar geloof mij, dat is alleen publiciteit. Armstrong zal mij nooit bellen en zeker niet om zijn excuses aan te bieden.”