Europese overname riskant voor AT&T

AT&T moet oppassen voor de verleiding om geld over de balk te gooien. Sommige topmanagers van de Amerikaanse telecomgigant zien een ‘unieke kans’ om een grote Europese branchegenoot over te nemen, aldus de Wall Street Journal. Nu de bedrijfswaarderingen zo laag zijn en financiering met behulp van geleend geld bijna niets kost, lijken dit soort rekensommetjes zinvol. Maar grensoverschrijdende overnames brengen slechts beperkte kostenbesparingen met zich mee. Bovendien zijn Europese telecombedrijven alleen maar goedkoop omdat de markten in Europa zo zwaarbevochten zijn. De ‘aasgier uit Dallas’ moet ergens verborgen waarde ontdekken voordat zo’n deal verstandig is.

De cijfers zijn aantrekkelijk – althans op het eerste gezicht. Neem KPN, een van de mogelijke overnamedoelwitten, voor een deel al in handen van Carlos Slim, de Mexicaanse telecommagnaat en partner van AT&T. De marktwaarde van het grootste Nederlandse telecomconcern is 6,1 miljard euro: driekwart minder dan vijf jaar geleden. De analisten zijn nog nooit zo pessimistisch geweest, en de waarderingen nog nooit zo laag: de bedrijfswaarde is eerder deze maand gedaald naar 4,1 maal de winst vóór belastingen.

Bovendien kan AT&T op de kredietmarkten geld lenen tegen een ultralage langetermijnrente: obligaties van AT&T met een looptijd van 25 jaar leveren een rente van slechts 4,6 procent op. Dat zou helpen de cijfers te laten kloppen.

Maar de meeste Europese telecombazen zouden maar al te graag in de positie van hun Amerikaanse concurrenten verkeren. Bezien vanuit de ‘oude wereld’ is de Amerikaanse markt een behaaglijk, zich over het hele continent uitstrekkend oligopolie, met hoge drempels voor nieuwkomers, waar de spelers veel grip hebben op de prijzen. De Europese Unie omvat daarentegen 27 kleine en zeer zwaarbevochten nationale markten, waar honderden spelers nauwkeurig in de gaten worden gehouden door Brussel en de nationale toezichthouders. Zelfs het succes van de veel dataverkeer gebruikende smartphones heeft niet kunnen voorkomen dat de gemiddelde omzet per gebruiker de afgelopen vijf jaar met 15 procent is gedaald, aldus Bernstein.

AT&T heeft weinig mogelijkheden om in eigen land verder te groeien. Directeur Randall Stephenson moet antwoord geven op drie vragen voordat hij een Europese overname mag overwegen. In de eerste plaats moet hij erop kunnen vertrouwen dat hij de markten te slim af kan zijn door verborgen waarde bloot te leggen. In de tweede plaats moet hij ervan overtuigd zijn dat een recente verandering van toon in Brussel tot echte verbeteringen voor de telecomaanbieders zal leiden.

Tenslotte moet hij er zeker van zijn dat hij het geld van het concern beter zal besteden dan door het aan de aandeelhouders terug te geven, of door een sprong te wagen op markten met een hogere groei, zoals die in Latijns-Amerika. Dat zal een lastige opgave blijken.

Breakingviews is een dagelijks commentaar vanuit de City in Londen. Vertaling door Menno Grootveld.