Bultruggen blijven zingen

Een paar weken geleden spoelde er een nog levende bultrug aan op Texel. Na een paar dagen ging hij dood. Dat was triest. Bultruggen zijn zulke mooie dieren. Het zijn walvissen, en ze hebben bulten op hun kop en onderkaak. Ze komen over de hele wereld voor. En ze zingen. Dat wil zeggen, de mannetjes. Vooral in de paartijd, als ze een vrouwtje zoeken om jongen mee te krijgen. Dan kunnen ze urenlang zingen.

Als ze eten, zingen ze stukken minder. Wetenschappers dachten dat eten en paren bij bultruggen gescheiden was. Eten zouden ze in het ene gebied doen. Paren, en dus ook zingen, doen ze in een heel ander gebied. Maar Amerikaanse onderzoekers denken nu dat het misschien toch anders zit. Ze volgden tien bultruggen in de buurt van de Zuidpool. Ze plakten bij de walvissen een soort van microfoontje op de rug, een paar meter achter hun spuitgat. Vervolgens namen ze alle geluiden op, een dag lang.

De bultruggen waren bij de Zuidpool om vis en kleine garnaaltjes te eten. Als ze op zoek gaan naar voedsel, duiken ze. Diep. Vaak een meter of 50, maar soms ook tot wel 200 meter diep. De wetenschappers verwachtten dat de bultruggen weinig zouden zingen. Ze waren immers bij de Zuidpool om zich vol te eten, en niet om te paren. Dachten de wetenschappers. Maar daar zijn ze aan gaan twijfelen. Want de bultruggen zongen veel meer dan verwacht. Twee mannetjes bleven zelfs zingen tijdens het duiken. Dat hadden de wetenschappers al helemaal niet verwacht. Er waren nog meer verrassingen. Zo gebeurde het dat drie mannetjes een tijdje samen zongen. Terwijl de wetenschappers dachten dat mannetjes pas zingen als ze alleen zijn, of in de buurt van een vrouwtje en een jong.

De wetenschappers blijven eigenlijk met een heleboel vragen zitten. Komen deze bultruggen misschien niet alleen naar de Zuidpool om te eten? Paren ze er ook? En waarom zingen de mannetjes samen?

Dat zingen is al langer een raadsel. Eerst dacht men dat mannetjes het deden om indruk te maken op de vrouwtjes. Maar toen ontdekten ze dat vrouwtjes zelden naar zingende mannetjes toe zwemmen. Zingen ze misschien vals? Of heeft dat zingen toch een andere betekenis? Stoer doen tegen andere mannetjes? Andere bultruggen laten weten waar je bent? Allemaal goeie vragen.

Marcel aan de Brugh