Venus blijft vernedering bespaard

Maria Sjarapova was nog zonder gameverlies in Melbourne. In plaats van 6-0 en 6-0 werd het vandaag 6-1 en 6-3 tegen Venus Williams.

Maria Sjarapova tijdens haar gewonnen partij tegen Venus Williams op de Australian Open. Foto Reuters

In het applaus dat van de tribunes opsteeg na de eerste gewonnen game van Venus Williams klonk verademing door, een soort collectieve opluchting dat toeschouwers in de Rod Laver Arena niet de vernedering van een grote kampioen gingen meemaken. De ontketende Maria Sjarapova, die in haar eerste twee partijen op de Austalian Open geen game afstond, had haar eerste vier games gewonnen in deze derde rondepartij tussen twee vedetten van het vrouwentennis. Zou het weer?

Gelukkig niet, al werd het pas in de laatste helft van de tweede set de wedstrijd waar optimisten op hadden gehoopt. Sjarapova, de nummer twee van de wereld, won vanochtend met 6-1 en 6-3 dankzij vooral een machtige return en de inertie van haar tegenstandster.

De Russin is in bloedvorm. Vorig jaar kwam ze in Australië weer terug in de hoogste rangen, door de finale in Melbourne te halen. Ze bekroonde haar grillige carrière in 2012 op Roland Garros met een Career Grand Slam: ze won alle vier grandslamtoernooien maar niet in één jaar. De bestverdienende vrouwelijke sporter ter wereld, volgens zakenblad Forbes, was voor even ook weer de beste tennisster. Tot Serena Williams opstond en de macht greep in het vrouwentennis.

En de oudere zus Venus Williams? Zij kampt met het Sjögren-syndroom, een ongeneeslijke aandoening aan de slijmvliezen die gepaard gaat met extreme onaangekondigde vermoeidheid. Vorig jaar rond deze tijd krabbelde ze weer voorzichtig op na een medische time-out die haar ruim een half jaar aan de kant hield. Ze tuimelde uit de top honderd, maar is met succesjes (toernooiwinst vorig jaar oktober in Luxemburg) langzaam omhoog geklommen. Ze is nu weer nummer 25 van de wereld.

De oudste van de tennissende zusjes Williams heeft haar leven ingericht rond haar lichaam, dat ze „een tempel” noemt. Gezond eten dus, al noemde ze zichzelf eerder deze week een „cheagan”, een valsspelende vegetariër. „Als je de andere kant op kijkt pik ik zo iets van je bord.”

Venus Williams (32) tegen Maria Sjarapova (25), dat zijn elf grandslamtitels bij elkaar: zeven van de Amerikaanse en vier van de Russin – allebei al jaren woonachtig in Florida. Maar het verschil werd gisteren pijnlijk duidelijk in een game als de tweede in de tweede set, waarin Sjarapova vier zuivere returnwinners sloeg. De angstige tweede opslag van de fragiel ogende Williams was een prooi voor de Russin.

Sugarpova, zoals ze zich op haar pas opgerichte Twitter-account noemt als verwijzing naar haar snoepjesmerk, beukte zich langs de zwak serverende Williams en Venus’ moeder Oracene Price schudde nog maar eens het hoofd toen haar dochter twee games later op 0-3 en 0-40 achterkwam, op dat moment het twaalfde verloren punt op rij in de tweede set.

Weer bleef een vernedering – een derde lovegame op rij – Williams bespaard. De Amerikaanse rechtte haar rug, kwam terug tot deuce en sloeg meteen door naar winst in deze vierde game in de tweede set. Sjarapova verloor haar overmacht en stond haar tegenstander nog twee games toe. Het zal niet haar bedoeling zijn geweest op deze manier respect te tonen voor de recente tennishistorie.