Lust

Nederland, Amsterdam, 08-03-11 Victor Lamme. © Foto Merlin Daleman

Gaat het nog een beetje met de goede voornemens? Zijn de kerstkilo’s er alweer vanaf? Als het niet lukt; de schuldige is gevonden. Het is een stukje brein ter grootte van een hazelnoot dat voor jou bepaalt of je zult afvallen of niet.

Onderzoekers van Darthmouth college in New Hampshire onderzochten 48 eerstejaars studentes. Eerst werden ze gewogen en vervolgens gingen ze in de hersenscanner. Daar kregen ze plaatjes te zien van allerlei voorwerpen, mensen en dieren, maar ook van voedsel en seks. . Zonder te weten waar het experiment over ging konden ze weer naar huis. Het wegen was zogenaamd nodig geweest voor het instellen van de scanner.

Een half jaar later werden ze – onverwacht – teruggevraagd. Nu pas werd verteld waar het experiment voor was bedoeld. Ze moesten nog een keer op de weegschaal om te kijken of het gewicht was veranderd. De meeste studentes waren aangekomen, sommigen ook afgevallen. Waarom de een onder de verleiding van campus fast food bezweken en de ander niet bleek uit de hersenscans van een half jaar eerder. Hoeveel iemand zou aankomen kon worden voorspeld aan de hand van de reactie van een heel klein hersendeel – de nucleus accumbens – op de plaatjes met voedsel. Hoe sterker iemands accumbens reageerde op voedsel, hoe meer zij gedoemd was tot eten.

De reactie van het brein op de erotische plaatjes voorspelde overigens of men zou zwichten voor die andere verleiding van het studentenleven: seks. Via (anonieme) vragenlijsten werd de seksuele activiteit van de studenten bepaald, en die correleerde mooi met de reactie van de accumbens op seksplaatjes.

Het leek er zelfs een beetje op dat de accumbens ofwel voor eten dan wel voor seks gaat. Een sterke reactie op seks voorspelde juist een afname van gewicht.

Verslaafd aan je eigen accumbens, het klinkt wat zielig en getuigt misschien van een slap karakter. Dat is een misvatting. De accumbens is de motor van ons gedrag. Niet alleen verslavingen – aan eten, seks, alcohol of gokken – vinden er hun oorsprong, maar ook ambitie en leervermogen. Mensen met een grotere nucleus accumbens zijn bijvoorbeeld ambitieuzer, leren sneller, en schakelen makkelijker over op een ander plan: ze zijn flexibeler.

Ken je accumbens. Een verslaving aan eten is een goed teken. Het enige probleem is dat je verslaafd bent aan de verkeerde drug. Vervang die door iets nuttigers: seks, werk, hoge cijfers, liefde, kennis, een betere wereld.

Goede voornemens 2.0: Leg geen zonde af. Neem een nieuwe.

    • Victor Lamme