'Het schaatsen begint meer te leven in Polen'

Van een busje met acht naamloze schaatsers tot medailles bij de Spelen, wereldbeker en nu weer de EK. Wordt Polen een heuse schaatsnatie?

Zbigniew Brodka competes during the men's 1500 meters race of the ISU European Championships Speed Skating Allround at Thialf stadium in Heerenveen, northern Netherlands, Saturday, Jan. 12, 2013. (AP Photo/Peter Dejong) AP

Vlak voordat het licht uitging van de toen nog onoverdekte ijsbaan in Inzell, doceerde coach Gerard Kemkers nog even vol passie een groepje overgebleven Poolse schaatsers de finesses van het rijden van een bocht. Liefdewerk oud papier, op een ijskoude oktoberavond in 2001. De toppers uit Nederland, Noorwegen of Duitsland zaten allang in hun warme hotel, toen acht Polen zich na de training in een oud busje propten, op weg naar hun appartementje. Twee kamers van vier. Ooit verrasten eenlingen als Jaromir Radke of Pavel Zygmunt, Erwina Rys-Ferens was jarenlang een vaste waarde. Maar Polen een schaatsland?

Dan de uitslag van de 1.500 meter bij de EK, afgelopen weekeinde in Thialf: 1. Konrad Niedzwiedzki, 2. Zbigniew Brodka. Goud en zilver voor Polen, net als eerder op de 500 meter. Begin dit seizoen haalde de Poolse sprinter Artur Was al zilver bij de wereldbeker. De Poolse vrouwen verrasten in 2010 met olympisch brons op de ploegachtervolging, net als vorig seizoen bij de WK afstanden. „De progressie begint zich uit te betalen”, zegt de Nederlander Albert Hendrikse, met zijn transportbedrijf Nijhof-Wassink al jaren sponsor van de Poolse schaatsbond.

Hoe is dit begonnen?

„Bij de EK in Collalbo 2007 zag ik na afloop hoe de Polen met z’n allen in een transitbusje stapten om naar Zakopane te rijden. Spullen erin, materiaal, coaches. Van zo’n autorit droom je niet hoor. Ons bedrijf zit ook in Polen, met zo’n 350 werknemers. Toen hebben we contact gezocht met de Poolse bond, met het idee om het schaatsen daar op de kaart te zetten.”

Leeft schaatsen in Polen?

„In 2008 gingen we met vier man van ons bedrijf in Warschau kijken naar de nationale kampioenschappen. Daarmee verdubbelde het aantal toeschouwers. Maar door de successen begint het schaatsen nu wel meer te leven. Er komen elk jaar meer journalisten bij de teampresentatie, op decoder komt het nu ook op tv. We meten een toename van onze naamsbekendheid.”

Is er sprake van enkele toppers, of is het succes breder?

„Wij zijn eigenlijk een soort KPN van de Poolse bond, maar dan voor wat minder geld. De helft daarvan gaat naar de topschaatsers, de andere helft is voor de jeugd. Dat loopt steeds beter.”

Is de sponsoring lucratief?

„De bond vroeg al om extra geld omdat ze bonussen uitkeren voor medailles. Maar dan wil ik eerst nog wat geld terug voor de investeringen van de afgelopen jaren.”

    • Maarten Scholten