Conflict Mali breidt uit met gijzeling in Algerije

De Algerijnse regering zoekt wanhopig naar een mogelijkheid om tientallen buitenlanders en meer dan honderd Algerijnen ongedeerd vrij te krijgen die worden gegijzeld door moslimextremisten in een gascomplex in de Sahara in de buurt van de Libische grens. De groep die de verantwoordelijkheid opeist, het ‘Bataljon van het bloed’, heeft stopzetting van „de Franse agressie tegen de onzen in Mali” geëist. Daarmee hebben de extremisten die doelwit zijn van de Franse militaire operatie in Mali, een internationaal front geopend.

Het gascomplex van British Petroleum, het Noorse Statoil en de Algerijnse staatsbedrijf Sonatrach in Tigantourine werd gisterochtend vroeg door een onbekend aantal extremisten bestormd. Daarbij werden een Brit en een Algerijn gedood. De daders zeggen nog 41 buitenlanders vast te houden, onder wie zeven Amerikanen, Britten, Fransen, Noren en Japanners. Algerije zegt dat er twintig buitenlanders worden gegijzeld. Vanochtend werd de ontsnapping van dertig Algerijnen gemeld. Hoeveel zwaarbewapende extremisten binnen zijn is niet bekend.

De Algerijnse minister van Binnenlandse Zaken, Daho Ould Kabila, zei gisteren dat de daders het land uit wilden met de gijzelaars, maar dat hij dat had geweigerd. „We verwerpen alle onderhandelingen met de groep”, zei hij tegen journalisten.

In principe kunnen de extremisten geen kant op. Het complex, 1.300 kilometer ten zuidoosten van der hoofdstad Algiers, wordt omsingeld door Algerijnse troepen. Legerhelikopters hangen erboven. De regering is volgens anonieme functionarissen in gesprek met de Verenigde Staten en Frankrijk over de mogelijkheid een internationale eenheid in te zetten om de gijzeling te beëindigen.

Tegelijkertijd zouden de autoriteiten contact hebben opgenomen met stamleiders onder Algerijnse Toearegs die nauwe banden zouden onderhouden met de extremisten. De regering zou hopen dat de Toearegs een bemiddelende rol kunnen spelen.

De daders zijn volgens Algiers Algerijnen. Hun leider zou Mokhtar Belmokhtar zijn, een bekende commandant van Al-Qaeda in de Islamitische Maghreb (AQIM) die zich in oktober afsplitste of uit AQIM werd gezet omdat hij het gezag van de leiders niet meer erkende. Deze moslimorganisatie is een belangrijk doelwit van het Franse offensief in Mali.

Algerije heeft zijn luchtruim geopend voor de Franse luchtmacht, maar verder over de zaak-Mali het zwijgen bewaard, juist uit angst voor het overslaan van geweld naar zijn grondgebied. Niet alleen Mali is zeer instabiel, dat geldt ook voor het buurland Libië, waarvandaan strijders en wapens door de regio worden gesmokkeld. (Reuters, AFP, AP)