Stoer stuntwerk als wetenschap

De beelden in Rocket City Rednecks, de concurrent van het Amerikaanse wetenschapsprogramma Mythbusters, zijn bedrog, of levensgevaarlijk.

Rocket City Rednecks is een tv-programma als een vogelbekdier: het bestaat uit onderdelen, uit verschillende genres zijn geplukt die niet bij elkaar passen. Het resultaat is een wetenschappelijke docusoap met een mespuntje reality. Er valt te lachen en je leert wat, maar het lijkt nergens op. Regelmatig komen er op YouTube nieuwe afleveringen bij.

Het programma is het antwoord van National Geographic op de serie Mythbusters van Discovery. Hoofdpersoon is Travis Taylor, die zichzelf aankondigt als ‘raketgeleerde in de ruimtevaart- en defensie-industrie’. In zijn woonplaats Huntsville, Alabama verzamelt hij voor iedere uitzending een groep vrienden om iets te bouwen. Kort geleden was dat een uitrusting met zuignappen om als Superman tegen een wand op te klimmen. De keer daarvoor ontwierp het gezelschap buskruitloze explosieven voor ‘huis-, tuin- en keukensloopwerk.’ Vader Taylor houdt hoofdschuddend een oogje in het zeil. Voertaal is Amerikaans met een vet zuidelijk accent.

In het meest recente programma wordt een pick-uptruck voorzien van een raketmotor. Taylor demonstreert waarom vaste brandstof een slechte keus is. Die is, eenmaal ontstoken, niet meer te doven. Twee trapautootjes krijgen een pijp met zulke stuwstof omgegord. Even later moeten de twee volstrekt vernielde vierwielers uit de tuin van de buren worden gehaald. Wat opvalt is de onveilige uitvoering. Een van de raketten vliegt op een haar na terug de groep mannen in. Hier hadden ongelukken kunnen gebeuren.

Overigens zijn veel onderdelen zichtbaar gescript en geacteerd – en niet zo goed. De helden becommentariëren één voor één voor de camera de gang van zaken. Gebruikelijk bij realityshows, maar de statements missen geloofwaardigheid.

Gekozen wordt voor een hybride raketmotor: een cilinder van brandstof waardoorheen een oxidatiemiddel wordt gespoten, in dit geval lachgas. Erg leuk is de demonstratie die laat zien dat bijna alles waar koolstof in zit, bruikbaar is als brandstof. Taylor laat primitieve raketmotoren werken op worst en kaas. Uiteindelijk wordt het asfalt.

En dan is het weer tijd voor een manco in het verhaal. De sloopauto die door de te bouwen raket zou worden aangedreven, zakt door zijn assen. Spontaan zegt een van Taylors vrienden: „Ach, neem mijn auto dan maar.” Yeah, right.

Even later staat een glanzende pickup op een testbaan in de startblokken met een doe-het-zelf raketmotor achterop en twee kerels in de cabine. De voltallige crew staat langs de baan, daar waar de snelheid het hoogst moet worden. Als het geen bedrog is, is het volstrekt onverantwoord.

De video is te zien op nrc.nl/wetenschap