Niet chocolade maar melk bepaalt kans op Nobelprijs

Niet de nationale chocoladeconsumptie, maar die van melk beïnvloedt de kans op een Nobelprijs van een land. Dat schreven neurologen Sarah Linthwaite en Geraint Fuller van het Gloucester Royal Hospital deze week in een parodiërend artikeltje in het wetenschappelijke vakblad Practical Neurology.

Met hun publicatie vallen Linthwaite en Fuller de conclusies aan van de New Yorkse cardioloog Franz Messerli, die in oktober – traditioneel de maand van de Nobelprijzen – in het New England Journal of Medicine beweerde dat landen waarin meer chocola wordt gegeten een grotere kans hebben op een Nobelprijs. Het was een vrolijk onderzoekje dat niet was bedoeld om heel serieus genomen te worden. Maar de conclusies van Messerli gingen prompt als een interessant wetenschapsfeitje de wereld over.

Het onderzoek van Messerli bood een ‘verklaring’ voor de relatief rijke medailleoogst van Zwitserland; door hun recordhoge chocola -inname (ruim elf kilo per persoon per jaar), krijgen Zwitsers veel flavonoïden binnen wat hen intelligenter zou maken.

Uit de grafiek volgt dat een land gemiddeld per inwoner vier chocoladerepen van 100 gram extra moet verorberen om er een Nobelprijswinnaar bij te krijgen.

Eerder werd in deze krant al geconstateerd dat het onderzoekje van Messerli feitelijk ‘slodderwetenschap’ was; nu komen ook vakgenoten met kritiek. Kennelijk is de academische grap van Messerli onder het algemene publiek toch zo gaan leven, dat een repliek uit de wetenschap niet kon uitblijven.

Linthwaite en Fuller pakken het al even ludiek aan. Melkconsumptie is een betere voorspeller van de Nobelkansen van een land, schrijven zij. Ze toveren een grafiek tevoorschijn die laat zien dat Zweden het zo goed doet, omdat de Zweden per persoon jaarlijks 340 kilo (zo is het berekend) melk achterover slaan. Zwitserland komt daar met 300 kilo per jaar vlak achteraan. Vitamine D, aanwezig in de melk zou de nationale intelligentie oppompen.

Misschien moeten landen overwegen massaal chocolademelk te gaan drinken, suggereren de Britten, om twee vliegen in één klap te slaan in de Nobelrace. Hun boodschap is duidelijk: met statistieken kunnen de meest absurde verbanden worden gelegd. Maar dat wil niet zeggen dat er een oorzakelijk verband is.

    • Sander Voormolen