Franse troepen openen grondoffensief in Mali

Voor de eerste keer rukken Franse grondtroepen in Mali op naar het noorden van het land om direct de strijd aan te gaan met islamitische rebellen. Franse en Malinese soldaten verlieten gisteravond de stad Niono, 350 kilometer ten noorden van de hoofdstad Bamako, om zich te verplaatsen naar het stadje Diabaly. Deze plaats, 50 kilometer verder noordwaarts, werd zondag ingenomen door strijders geleid door Abou Zeid, één van de aanvoerders van terreurgroep Al-Qaeda in de Islamitische Maghreb.

„In de komende uren [...] zullen we direct met hen het gevecht aangaan”, zei opperbevelhebber Edouard Guillaud vanochtend op de Franse radio. De Malinese regeringsleider zegt het grensgebied met Mauretanië te hebben afgesloten, zodat de rebellen nu zouden zijn omsingeld.

Sinds het weekeinde voeren Franse gevechtsvliegtuigen luchtaanvallen uit op Diabaly, maar de rebellen hebben zich niet teruggetrokken en zouden zich nu hebben gemengd onder de bevolking. Minister van Defensie Jean-Yves Le Drian zei vanochtend dat in Diabaly en omgeving zich de „fanatiekste, best georganiseerde, meest vastberaden en best bewapende groepen” ophouden. Hij schatte hun aantal op „enkele honderden” tot zo’n 1.300.

In de stad Konna, meer naar het oosten, zijn eveneens nog rebellen aanwezig, zei Le Drian. Eerder had het Malinese leger gezegd dat ze zich hadden teruggetrokken. De inname van Konna door de rebellen vorige week was aanleiding voor de Fransen om afgelopen vrijdag te interveniëren. Franse gevechtsvliegtuigen voerden de afgelopen zes dagen aanvallen uit op rebellendoelen in de steden Gao en Douentza.

Gisteren verklaarde president François Hollande, op bezoek in Dubai: „Wat moeten we doen met de terroristen? Hen uitroeien. Ze gevangennemen, als het mogelijk is.” In Frankrijk groeit niettemin de twijfel over de interventie. Oud-president Valéry Giscard d’Estaing zegt vandaag in Le Monde dat Frankrijk zich moet beperken tot „logistieke steun” aan troepen uit Afrikaanse landen. Hij vreest een „neokoloniale” oorlog.

Jean-François Copé, aanvoerder van de centrum-rechtse oppositiepartij UMP, zei vanochtend te betreuren dat Frankrijk er „alleen” voor staat. Tot dusver hebben de VS en Europese bondgenoten alleen logistieke steun aangeboden, zoals transportvliegtuigen.

Vrees voor lange oorlog: pagina 10-11