Maskers op in Beijing tegen dikke smog

Beijing is in de greep van een gevaarlijke smog van ‘postapocalyptische’ afmetingen. Als het even kan zoeken buitenlanders hun heil in Shanghai.

A combination photograph of Beijing's skyline taken August 29, 2010 (top) and January 14, 2013 (bottom) on a heavy hazy day, in Beijing's central business district. In an unusual display of unity in criticising a troubling domestic social problem, Chinese media are giving prominent coverage to the historically high level of air pollution that has choked wide swaths of the country for the past few days. Air quality in Beijing was far above hazardous levels over the weekend, reaching 755 or higher, according to an index known as PM2.5. The World Health Organisation recommends a daily level of no more than 20 for PM2.5, which measures particulate matter with a diameter of 2.5 micrometers. REUTERS/Jason Lee (CHINA - Tags: ENVIRONMENT BUSINESS) REUTERS

Een dikke, bruingele mist van kolendampen, uitlaatgassen en woestijnzand bedreigt de gezondheid van de bewoners van Beijing en 77 andere steden in centraal- en noordelijk China. Het Beijingse Gemeentelijk Milieucentrum zag de luchtvervuiling vanaf vrijdag verergeren van 320 microgram kleine stofdeeltjes per kubieke meter naar meer dan 700. Het meetstation op het dak van de Amerikaanse ambassade zag de teller uitslaan naar meer dan 900 microgram per kubieke meter. Dat zijn de hoogste metingen sinds er in de hoofdstad apparatuur is geïnstalleerd om fijnstof te meten.

De Wereldgezondheidsorganisatie hanteert als veilige grens voor vervuiling van de lucht met microscopisch kleine stofdeeltjes een norm van 25 microgram per kubieke meter. Deze kleine stofdeeltjes kunnen diep doordringen in de longen. Geschat wordt dat jaarlijks in China 470.000 mensen vroegtijdig sterven als gevolg van de luchtvervuiling.

De vuile mist die wordt veroorzaakt door explosieve stijgingen van de kolenconsumptie in elektriciteitscentrales en het autobezit in China, zorgde in Beijing voor een „postapocalyptische sfeer”, aldus een blogger. Een andere inwoner stelde vast dat „het gezonder is om te roken dan de lucht van Beijing in te ademen”.

Gebouwen werden onzichtbaar door de luchtvervuiling en op luchthavens waren grote vertragingen. Bewoners bleven binnen. De vervuiling, die zal aanhouden tot de wind op woensdag draait, is zo ernstig dat de autoriteiten gedwongen worden noodmaatregelen te nemen. Door de publieke druk kunnen zij het probleem niet langer ontkennen, zoals in het nabije verleden werd gedaan.

Nieuw is dat ook de Chinese media uitgebreid en zeer kritisch aandacht schenken aan het probleem. ‘Healthy debate over air’, kopte de China Daily. Zelfs de censuur hield zich gedeisd: Greenpeace China kreeg ruim de gelegenheid de overheid te bekritiseren en te herinneren aan de woorden van president Hu Jintao, die vorig jaar zei dat de ecologische vernietiging van China gestopt moet worden. Volgens Greenpeace zijn alle maatregelen die vier jaar geleden werden genomen om de lucht te zuiveren tijdens de Olympische Spelen teruggedraaid.

In alle grote steden in noordelijk China, Beijing en Tianjin voorop, werden bewoners gemaand binnen te blijven en maskers en luchtverversingsapparatuur aan te schaffen. Zowel op internet als in winkels vond een run plaats op deze apparaten. In Shanghai is de situatie met 175 microgram fijnstof per kubieke meter relatief minder alarmerend. Dat is ook de reden waarom het personeelsbureau Mercer en Hays heeft vastgesteld dat buitenlandse werknemers in China als zij de kans krijgen verhuizen van Beijing naar Shanghai. Volgens Mercer en Hays eisen en krijgen expats vanwege de luchtvervuiling en de voedselkwaliteit ook hogere vergoedingen voor het werken in China dan elders in Azië.