Het zit gewoon in het dna

Basketbalbolwerk Den Helder is weer tot leven gewekt, na het faillissement in 2009. De onervaren ploeg is nog wisselvallig, maar basketbal leeft weer.

Nederland, Den Helder, 12-01-2012. Basketbal, de Den Helder Kings tegen Matrixx Magixx uit Nijmegen. foto's voor bij verhaal over de club uit Den Helder, sfeerrepo, verhaal over de hernieuwde ambities en come back van een eens beroemde club etc. Foto: Olivier Middendorp

Sportredacteur

Den Helder. Metershoge zwart-witafbeeldingen van de helden van vroeger hangen tegen de wanden van het stadionnetje van basketbalclub Den Helder Kings. Vanuit de hoek van de zaal ziet voormalig succestrainer Ton Boot vanaf een foto – verbeten blik en druk coachend – toe op de spelers die het nu moeten doen. Op een ander beeld wordt oud-topspeler Cees van Rootselaar, geboren en getogen ‘jutter’, op de schouders genomen na de eerste landstitel van Den Helder in 1989. Het roemruchte basketbalverleden is nooit ver weg in de marinestad.

Basketbalbolwerk Den Helder is weer tot leven gewekt. Na het faillissement in 2009 spelen de mannen dit seizoen voor het eerst weer in de eredivisie. De zesvoudig landskampioen is een van de verrassingen in de competitie. De jonge ploeg, met een gemiddelde leeftijd van 21 jaar, staat zesde en zorgde drie weken geleden voor een stunt door de landskampioen en oude rivaal Den Bosch thuis te verslaan. De ‘Hel van Den Helder’ revisited. Zaterdagavond verloor de ploeg thuis in de volle ‘Kingsdome’ (1.000 toeschouwers) na een thriller van Matrixx Magixx uit Wijchen: na verlenging werd het 84-82.

Veel van de huidige spelers van Den Helder moesten nog geboren worden toen de club zijn gloriejaren beleefde. Van 1989 tot en met 1992 werd Den Helder vier keer op rij kampioen van Nederland. In die tijd heerste in Den Helder basketbalgekte. De oude sporthal De Slenk puilde ieder duel uit, het publiek zat bovenop het veld. Toenmalig coach Boot had een superteam gecreëerd, met spelers als Okke te Velde, Marco de Waard en Van Rootselaar. „De sfeer rond wedstrijden was magisch”, zegt Van Rootselaar. Europese topploegen maakten kennis met het sterke Den Helder, dat in 1989 en 1991 de halve finale van de Europacup 1 haalde.

De laatste tien jaar raakte de club in verval. Hoofdsponsors kwamen en gingen, en er was financieel mismanagement. Maar Den Helder (45.000 inwoners) en topbasketbal kunnen niet lang zonder elkaar. Dus wordt nu een nieuwe poging gedaan om de gouden jaren negentig te laten herleven. Belangrijke man achter de wederopbouw is de lokale vastgoedondernemer Paul Mijnen (45), geboren en getogen jutter. Zijn bedrijf Dante Vastgoed is voor vijf jaar de hoofdsponsor van Den Helder Kings.

In de toptijden was Mijnen een groot fan van de mannenploeg, vertelt hij. Elke wedstrijd zat hij met zijn vrienden op de tribune. Dat sociale aspect wilde hij terug in Den Helder. „Toen het topbasketbal verdween, ontstond hier ook sociale leegte. Ik ben wel een commerciële hufter, maar als ik nu al die ouders met hun kinderen bij een duel zie, word ik daar vrolijk van.” De achterban is van oudsher groot, elk thuisduel zit de sporthal bijna vol. Basketbal begint weer hot te worden in Den Helder. Mijnen: „Het basketbalbloed kolkt in Den Helder. In een paar maanden tijd is het weer helemaal gaan leven.”

Basketbal zit gewoon in het dna van Den Helder. Hoe komt het dat de sport er zo ontzettend populair is? Belangrijkste reden is dat er amper andere sporten op topniveau worden beoefend in de stad. Naast de basketballers en basketbalsters spelen alleen de tafeltennissters in de eredivisie. En er is verder niet veel vermaak, zegt een supporter op de tribune: „Je hebt hier weinig evenementen, basketbal is voor veel mensen het hoogtepunt van de week.”

Ook zijn er een aantal lokale basketbalpioniers, zoals Meindert van Veen (62), die veel mensen meekregen in hun enthousiasme. Van Veen, die als coach van Den Helder veertien titels won met de vrouwen en één met de mannen: „Mijn leven is basketbal.” Zijn gezinssituatie laat dat zien: zijn vrouw basketbalde vroeger in de eredivisie bij Den Helder, zijn zoon van veertien speelt bij de lokale club Noordkop en zijn dochter van zeventien zit in het vrouwenteam van Den Helder en is international.

Den Helder moet op termijn weer een basketbalgrootmacht in Nederland worden, zegt clubeigenaar Mijnen. Onder de Belgische coach Jean-Marc Jaumin, die een contract heeft tot medio 2017, kan er stap voor stap gebouwd worden, zegt Mijnen: dit jaar in de top-6, volgend seizoen in de top-4 en daarna hopelijk de titel.

De club ging in het verleden vaak failliet, meest recentelijk in 2005 en 2009. Hoe wil Mijnen voorkomen dat de club in de toekomst weer verdwijnt? Hij heeft het grondig aangepakt. Met zijn vastgoedbedrijf heeft hij in september Sportcenter Den Helder gekocht. Het multifunctionele complex is de nieuwe thuishaven van de basketbalploeg, en wordt ook geëxploiteerd: hij verhuurt ruimtes aan een fitnesscentrum, een kinderdagverblijf, een wellnesscenter en een fysiotherapieafdeling. Er is een apart exploitatiebedrijf opgericht. Hoeveel geld Mijnen er als hoofdsponsor insteekt, wil hij niet zeggen.

De club zal altijd door de rijke traditie achtervolgd worden. Zo mooi als in de jaren rond 1990 zal het waarschijnlijk nooit meer worden. De harde realiteit van dit weekend is dat de club verliest van een concurrent uit de middenmoot. De onervaren ploeg is nog erg wisselvallig. Veelzeggend was het moment vijf seconden voor tijd: point guard Mark Hill liet de bal knullig wegspringen terwijl hij kans had het winnende punt te maken. Nederlaag of niet, in Den Helder waarderen ze een mooie pot basketbal. Direct na het eindsignaal krijgt de dapper strijdende thuisploeg een stevig applaus.

    • Steven Verseput