Verbrand je ook calorieën bij geestelijke inspanning?

„Iedereen weet dat je bij lichamelijke inspanning calorieën verbrandt”, mailt Rienk Wopereis uit Zutphen. „Maar hoe zit dat bij geestelijke inspanning? Is een dag studeren beter voor je gewicht dan een dagje strand?”

Matthijs Hesselink, hoogleraar Bewegingswetenschappen aan de Universiteit Maastricht, wil eerst even iets kwijt voor hij antwoord geeft. „Ook bij een lichamelijke inspanning zijn de effecten op je gewicht heel beperkt.”

Het is een misvatting om te denken dat je door te sporten gewicht verliest. Het bier in de voetbalkantine staat ongeveer gelijk aan de 90 minuten die je daarvoor hebt gerend. Om één Mars te verbranden moet je een half uur fietsen. Dat schiet niet op.

Nee, zegt Hesselink, wie wil afvallen moet één ding doen: minder eten. Sporten helpt vervolgens dat gewicht te behouden: als we sporten leven we gezonder. Wie veel sport heeft minder moeite om een lager gewicht te handhaven.

Terug naar de vraag. Hoe zit dat bij geestelijke inspanning? Recent onderzoek geeft ons meer inzicht in hoeveel energie onze hersenen gebruiken. Niet zo veel, zo blijkt. De energievoorraad in onze hersenen wordt uitgedrukt in kilo ATP (adenosine trifosfaat): een stof die voorkomt in al onze cellen. Een rustend brein verbruikt per dag ongeveer vijf tot zes kilo ATP. Ter vergelijking: een marathon kost zestig kilo ATP.

Wat gebeurt er nu met het ATP-gebruik als we hard nadenken? In theorie zou, om in de buurt te komen van het lopen van een marathon, het rustmetabolisme van de hersenen met het tienvoudige moeten worden verhoogd. Maar als we hard nadenken gebeurt er vrij weinig met het ATP-gebruik in onze hersenen, blijkt uit metingen. Daar komt nog eens bij dat een hele dag zware hersenactiviteit waarschijnlijk betekent dat je automatisch de hele dag stilzit. Terwijl je bij een dagje strand een stuk meer zou bewegen.

Alles afwegend, is er maar één conclusie mogelijk. Wil je afvallen, begin dan niet een studie maar laat gewoon de koekjes staan.

Ook een vraag voor deze rubriek? Mail naar vraag@nrc.nl

    • Stijn Bronzwaer