Tim Geithner heeft het redelijk goed gedaan

Timothy Geithner heeft als minister van Financiën van de VS méér gedaan dan het met veel aplomb dragen van zijn brandweerhelm. Hoewel hij deel uitmaakte van het establishment dat feitelijk heeft toegestaan dat Wall Street zichzelf in brand stak, speelde hij een leidende rol bij het blussen en heeft hij zich, onder zeer moeilijke economische omstandigheden, redelijk goed gekweten van zijn taak.

In de vijf jaar voordat hij minister werd, was Geithner belast met het toezicht op de financiële sector, als president van de centrale bank van New York. Ook al wist hij de crisis (ingeleid door de val van zakenbank Lehman Brothers in september 2008) niet te voorkomen, de geschiedenis zal zich de indrukwekkende stabiliteitsmaatregelen herinneren die hij trof sinds hij aan het begin van de eerste termijn van president Obama naar Washington verhuisde.

Nadat zijn voorganger, voormalig Goldman Sachs-baas Hank Paulson, een vrij lukraak in elkaar getimmerd noodprogramma voor de banken in gang had gezet, stroomlijnde het team van Geithner die steun en slaagde het erin uiteindelijk 93 procent van het uitgegeven geld terug te krijgen. En de meeste verliezen, zo’n 30 miljard dollar op dit moment, werden geleden op de steunoperaties van de regering-Obama voor autoproducenten, en niet op die voor de banken, die onder Geithners verantwoordelijkheid vielen.

De slimste zet van Geithner was het opleggen van een aantal stresstests aan de financiële instellingen in de VS. Hoewel hij zijn eerste publieke presentatie van dit idee begin 2009 verknalde, hebben ze de crisis een halt toegeroepen en ervoor gezorgd dat het particuliere kapitaal weer vrijelijk kon gaan vloeien.

Geithner heeft het het langst volgehouden in het eerste kabinet van Obama en de helpende hand geboden bij een aantal van de zwaarste gevechten van de regering, zoals dat uit 2011 over het schuldenplafond en de onderhandelingen met de Republikeinen van eind vorig jaar over het ‘begrotingsravijn’. Hij heeft ook, tegen een ultralage rente, voor bijna 6.000 miljard dollar aan staatsobligaties uitgegeven – meer dan de vijf ministers vóór hem samen.

Geithner heeft ook wel wat steekjes laten vallen, bijvoorbeeld bij de financiering van de woningmarkt. Maar tegen de achtergrond van de partijstrijd die Obama’s eerste termijn kenmerkte, is Geithner er met zijn praktische aanpak – door de banken niet te hard aan te pakken en de liberalen niet hun zin te geven op de huizenmarkt – in geslaagd het ministerie grotendeels de uit politieke gevarenzone te houden.

Daardoor hebben de markten en de economie zich kunnen herstellen van een crisis van historische proporties. Dat is zijn erfenis – en het zou wel eens voldoende kunnen zijn om hem op een dag te laten terugkeren naar de Federal Reserve, maar dan als voorzitter.

Breakingviews is een dagelijks financieel commentaar uit het buitenland. Vertaling Menno Grootveld.

    • Daniel Indiviglio