Noord-Ierland: achttien vlagdagen, net als de rest van Verenigd Koninkrijk

De rellen in Belfast begonnen na het besluit om het aantal vlagdagen te beperken tot achttien. Waarom dat besluit?

1Wat werd er op 3 december 2012 precies besloten?De gemeenteraad van Belfast bepaalde dat de Britse vlag, de Union Jack, niet langer 365 dagen boven het gemeentehuis wappert maar nog slechts op achttien dagen. Waaronder de verjaardag van koningin Elizabeth, en – gisteren – de 31ste verjaardag van de echtgenote van prins William, Kate. Maar bijvoorbeeld ook op St Patrick’s Day, de nationale feestdag voor de Noord-Ieren en Ieren, 17 maart.

2Waarom werd het besloten?In het Goede Vrijdag-akkoord uit 1998 werd opgenomen dat protestanten en katholieken gelijk behandeld moeten worden. Doorgeredeneerd betekent dit dat beiden groepen zich in overheidsgebouwen thuis moeten voelen. De gedachte achter de stemming – van de katholieke politieke partijen Sinn Féin en SDLP – was dat katholieken, die aansluiting met Ierland willen, zich bezwaard voelden het gemeentehuis te betreden omdat er sinds 1906 een Britse vlag hangt.

3Waardoor was er in het gemeentebestuur een meerderheid voor het besluit?

De katholieken hebben geen meerderheid in de gemeenteraad. Maar ze werden in dit geval gesteund door de Alliance Party, een ‘neutrale’ partij die in de gemeenteraad veelal de doorslag geeft bij stemmingen over onderwerpen waarover katholieken en protestanten van mening verschillen.

4Waarom stemde de Alliance Party in met het voorstel?Omdat de katholieken niet vroegen om een verbod op de Union Jack. In dat geval zou de Alliance Party zich tegen het voorstel hebben verzet. Deze achttien dagen zijn in overeenstemming met de vlagdagen voor álle overheidsgebouwen in het Verenigd Koninkrijk en werden door het ministerie van Cultuur vastgelegd. Ook Stormont, het Ierse parlement, en diverse gemeentehuizen in andere Noord-Ierse steden houden zich hieraan.

5Is er een oplossing mogelijk zonder dat vervolgens katholieken verontwaardigd zijn?

Zoals premier Peter Robinson eergisteren zei: „Dit was een verkeerde beslissing, maar wel een democratische verkeerde beslissing.” Oftewel: dit wordt niet teruggedraaid (tenzij een volgende gemeenteraad de vlagdagen opnieuw in stemming brengt). Aan de stemming in december ging een half jaar van openbare consultatierondes en vergaderingen vooraf.