Zeereptiel was de eerste heerser van de oceaan

De eerste heerser van de oceaan was zo groot als een orka, had wat weg van een dolfijn, maar was een reptiel. Amerikaanse en Duitse paleontologen maakten de ontdekking van het uitgestorven zeereptiel vandaag bekend in het wetenschappelijke tijdschrift PNAS.

Het imposante zeeroofdier was een ichtyosaurus. De spitssnuitige ichtyosauriërs evolueerden zo’n 250 miljoen jaar geleden uit reptielen die op het land leefden. Allesetende ichtyosauriërs waren al eens gevonden. Maar de jager die aan de top van de voedselketen staat (zoals de moderne orka en witte haai), nog niet.

De onderzoekers doopten het dier Thalattoarchon saurophagis. De familienaam (Thalattoarchon) betekent heerser van de oceaan, de soortnaam (saurophagis) reptieleneter. Volgens de paleontologen at Thalattoarchon grote vissen en andere zeereptielen, die hij met zijn vlijmscherpe tanden uiteenreet. De kronen van zijn tanden staken ongeveer vijf centimeter boven het tandvlees uit en waren aan de voor- en achterzijde voorzien van scherpe richels.

Thalattoarchon leefde ongeveer 244 miljoen jaar geleden, vrij kort na de massale uitstervingsgolf van 252 miljoen jaar geleden die het meeste leven op aarde wegvaagde. Dat er 8 miljoen jaar later al zo’n groot roofdier rondzwom, betekent dat ecosystemen zich toen sneller hebben hersteld dan paleontologen tot nu toe hadden gedacht. Het fossiel was al in 1997 ontdekt in een kloof in Nevada. In 2008 zijn de resten opgegraven. De totale vondst bestaat uit een flink stuk van de schedel, delen van het skelet en de achterste vinnen.