Een model van tolerantie

Wat heeft het Westen toch met autoritaire Arabische regimes? Niks geleerd van de val van jullie oude vrienden Ben Ali in Tunesië en Mubarak in Egypte, westerse leiders?

Neem de Verenigde Arabische Emiraten. Koningin Beatrix is een jaar geleden nog op bezoek geweest in deze Golfstaat, ruim na de val van Ben Ali en Mubarak. Voor de export, vanzelfsprekend. De Verenigde Staten hebben er ongeveer 3.000 militairen gestationeerd en ze hebben er havenfaciliteiten. Die dienen ter ondersteuning van de Amerikaanse operaties tegen de Talibaan in Afghanistan (wat pikant is aangezien de Emiraten vroeger naast Pakistan en Saoedi-Arabië de enige in de wereld waren die het Talibaan-regime in Afghanistan erkenden). Sinds 2007 hebben de Amerikanen er ook voor ruim 10 miljard dollar wapens verkocht, hoofdzakelijk raketverdedigingssystemen tegen de boze Iraanse buren. Ook Frankrijk is een grote wapenleverancier.

Dubai, Abu Dhabi, het ziet er allemaal zo prettig westers uit. De enorme shopping mall (waterval, ijsbaan) van Dubai trekt miljoenen westerse toeristen. Wel gebouwd door afgeslaafde Aziatische gastarbeiders, maar alla. Over twee jaar moet in Abu Dhabi een dependance van het Louvre open gaan; die van het Guggenheim naar verwachting in 2017. Guggenheim-directeur Thomas Krens zei bij de bekendmaking „te verwachten alleen kunst te zien waarin de mensen gekleed zijn”. Een Abu Dhabische cultuurautoriteit noemde „censuur niets anders dan respect voor de plaatselijke waarden”.

In dat laatste kader sloten de Emiraten zojuist de dependance van de Amerikaanse denktank Rand Corporation. Eerder al was hetzelfde gebeurd met twee andere internationale organisaties die democratische ideeën aan de man proberen te brengen. Westerse leiders zeggen altijd dergelijke maatregelen „te betreuren”. Maar daar schrikken ze in de Emiraten niet echt van.

De president van de Emiraten, sjeik Khalifa bin Zayed al-Nahayan, heeft nu ook per decreet gevangenisstraffen afgekondigd op bespotting of belediging op internet van de leiders van het land of de staatsinstituties. Bovendien gaat wie zonder vergunning oproept tot demonstraties en dergelijke activiteiten de gevangenis in. Op geheime plaatsen worden al 63 mensen vastgehouden op beschuldiging van plannen het regime omver te werpen. Onder hen zijn prominente mensenrechtenadvocaten, rechters en studentenleiders. Bewijs is niet bekendgemaakt.

Ach, bondgenoot tegen Iran, olieleverancier en grootafnemer van wapens: misschien heeft het Westen wel groot gelijk met zijn gezellige relaties met de Emiraten. Alleen dat Italië het land beschouwt als „model van tolerantie in de Arabische wereld”, dát is misschien een beetje overdreven.

Carolien Roelants