Topman Live Nation wisselt rol

Irving Azoff, een van de machtigste mannen in de muziekindustrie, gaat weg bij concertorganisa- tor Live Nation, het moe-derbedrijf van Mojo.

Irving Azoff. Foto Bloomberg

Hij is 65 jaar oud en mag dus met pensioen. Toch kwam het vertrek van Irving Azoff, topman van concertorganisator Live Nation Entertainment, volkomen onverwacht. Zijn contract liep tot 2014. Azoff, die bekend staat als één van de machtigste spelers in de muziekindustrie, maakte zijn besluit op oudejaarsavond bekend.

Reden voor vertrek is niet de wens om het rustiger aan te gaan doen. Azoff blijft aan het werk. Hij gaat aan de slag als manager van artiesten, zijn oude beroep. Dan heeft hij geen last meer van de vele verplichtingen die een topman van een groot concern nou eenmaal heeft. „Het is geen geheim dat ik daar geen fan van ben”, zegt Azoff tegen The New York Times. Hij heeft even zitten rekenen en als eigen baas heeft hij elk jaar negentig dagen extra de tijd om „productief werk” te doen, zegt hij.

Mochten de zaken tegenvallen – wat niet wordt verwacht –, dan kan hij alsnog gaan rentenieren. Van zijn oude werkgever krijgt hij 12 miljoen dollar mee, meldt The Wall Street Journal. Daarnaast koopt het Amerikaanse mediaconcern Liberty Media, nu al grootaandeelhouder van Live Nation, 1,7 miljoen aandelen van Azoff. Daarmee vergroot het bedrijf zijn belang naar 26,4 procent.

Live Nation Entertainment is een mondiale monopolist op het gebied van de organisatie van concerten en popfestivals. In 2011 bedroeg de omzet 5,3 miljard dollar, waarop een verlies van 83 miljoen dollar werd geleden. De Nederlandse concertorganisator Mojo Concerts is ook onderdeel van het Amerikaanse bedrijf. In 2010 fuseerde Live Nation met concertkaartjesverkoper Ticketmaster, waar Azoff destijds de baas was. Met deze deal, ter waarde van 889 miljoen dollar, werd de toch al dominante positie van het bedrijf nog verder verstevigd.

In een periode van ruim vier decennia heeft Azoff flink naam gemaakt in de muziekwereld. De jonge Irving hield zich al tijdens zijn studententijd in Illinois bezig met muziekmanagement. Na zijn studie vertrok hij naar Los Angeles, waar hij in 1974 hij het management van The Eagles in handen kreeg. Later kwamen daar grote namen als Steely Dan en Van Halen bij. Azoff heeft de naam keihard te zijn en staat erom bekend altijd de maximale gages voor zijn artiesten te bedingen.

Zijn managementbureau Front Line werd in 2008 overgenomen door ticketgigant Ticketmaster, dat op zijn beurt in 2010 weer fuseerde met Live Nation. Azoff werd executive chairman bij het nieuwe gefuseerde bedrijf. Vanaf dat moment zat hij dus aan de andere kant van de tafel, als topman van een bedrijf dat als concertorganisator juist veel geld kwijt is aan gages voor artiesten.

Vanaf nu onderhandelt Azoff weer uit naam van muzikanten. Front Line, het oude managementsbureau van Azoff, blijft onderdeel van Live Nation. Azoff neemt wel een aantal grote namen mee naar zijn nieuwe eigen praktijk. Hij zou het management blijven doen van onder meer The Eagles, Steely Dan, Van Halen en Christina Aguilera.

Live Nation zegt in een verklaring „ernaar uit te zien” de komende jaren met Azoff en zijn artiesten samen te werken. Diens notoir felle onderhandelingsstijl laat het bedrijf onbenoemd. Het is nog niet bekend wie de topman zal vervangen.

Azoff mag dan pensioengerechtigd zijn, hij lijkt nog lang niet uitgespeeld. Hij wordt getypeerd als een kleurrijk karakter dat geen blad voor de mond neemt. Het keurslijf van een groot internationaal bedrijf zat hem te strak. Op Twitter viert hij zijn nieuwe vrijheid met een knipoog in de richting van zijn oude werkgever. „Probeer me nu nog maar eens de mond te snoeren.”